Pelé

Edison Arantes do Nascimento, in voetbalkringen beter bekend als Pelé (71), was tot de opmars van Maradona volgens bijna alle kenners de beste ter wereld. Sindsdien zijn er twee kampen die elkaar betwisten wie groter was: de 1,72 meter lange Pelé of de 1,65 meter lange Maradona. En daar is nu een derde kamp bij gekomen – dat vindt de 1,69 meter lange Messi de beste. Pelé is de enige die drie keer wereldkampioen werd, waarvan twee keer als uitblinker. Op het WK ’58 speelde de toen 17-jarige spits voor het eerst op een internationaal podium. De speler van het Braziliaanse Santos was destijds alleen in Zuid-Amerika een grootheid. Op dat WK in Zweden zag de hele wereld voor het eerst zijn talent (goals, snelheid, sprongkracht) én zijn glimlach. De stralende blik van Pelé, vaak in de armen springend van een medespeler, is nog onvergetelijker dan zijn vele doelpunten. Hij maakte er in totaal meer dan duizend voor Santos en de New York Cosmos – Pelé was de eerste topspeler die veel dollars ging verdienen in de VS, waar hij een ster was.

Pelé maakte in totaal twaalf WK-goals, waarvan vier in Mexico ’70. Dat Braziliaanse elftal was volgens velen de beste landenploeg ooit. En ironisch genoeg leidt deze stelling tot een tweede plaats in het individuele klassement. De prestaties van Pelé waren net iets minder groots dan die van Maradona, want de Argentijn won grote kampioenschappen met vrij matige elftallen, de Braziliaan wist zich omringd door beroemde landgenoten/wereldsterren als Garrincha, Gerson, Tostão en Rivelinho.

Pelé zelf heeft zich vaak spottend uitgelaten over Maradona. Die zou met zijn drank- en drugsgebruik de voetbalwereld te schande maken. Zelf was hij altijd een toonbeeld van sportiviteit. Hij is met recht een voetbalambassadeur en was in Brazilië ook nog minister van Sport.