Olympus begint proces tegen 19 bestuurders

De Japanse camera- en lenzenfabrikant Olympus begint een rechtszaak tegen president Takayama en achttien andere bestuurders in de hoop zo’n 37 miljoen euro (3,6 miljard yen) aan compensatie van hen te kunnen vorderen. Zij worden beschuldigd van betrokkenheid bij het boekhoudfraudeschandaal dat in oktober aan het licht kwam na het ontslag van de Britse bestuursvoorzitter Michael Woodford.

De zaak wordt begonnen door auditors namens het bedrijf en volgt op de afronding van een onderzoek door een onafhankelijke commissie. Die concludeerde dat sinds de jaren negentig zo’n 1,2 miljard euro aan verliezen buiten de boeken is gehouden. Zes leden van de raad van bestuur zullen bij de volgende aandeelhoudersvergadering in maart of april hun functies neerleggen, maakte Olympus vandaag bekend. Het vertrek van zoveel topbestuurders maakt het bedrijf bijzonder kwetsbaar voor een overname, menen analisten.

Woodward werd ontslagen nadat hij vragen was gaan stellen over grote bedragen die werden betaald aan financieel adviseurs en overnames van bedrijven die niets met de kernproducten van Olympus te maken hadden. Deze posten bleken bedoeld om de verliezen te maskeren. De zaak zorgde voor veel onrust over de gesloten bestuurscultuur in Japan.

Olympus eist niet meer dan de 37 miljoen euro omdat het denkt dat dit het maximale bedrag is dat de betrokkenen kunnen opbrengen. Ook de Japanse justitie is een onderzoek begonnen. Vorige maand deed justitie een inval in het hoofdkantoor en het huis van voormalig bestuursvoorzitter Kikukawa. Hij, voormalig vicepresident Mori en voormalig toezichthouder Yamada zouden hoofdrollen hebben gespeeld in de fraude, die dertien jaar heeft geduurd. Van hen worden de grootste bedragen geëist. Het schandaal staat ook in de aandacht van Britse en Amerikaanse autoriteiten.

Sinds de bekendwording van de fraude heeft het 92 jaar oude bedrijf de helft van zijn marktwaarde verloren. Na de bekendmaking van de juridische stappen vandaag steeg het aandeel weer 20 procent aan de beurs van Tokio. Vorige maand dreigde Olympus nog van de beurs te worden verwijderd. Het leverde ternauwernood de juiste gecorrigeerde cijfers voor de afgelopen vijf jaar in.

Woodford heeft vorige week zijn strijd om zijn baan terug te krijgen opgegeven. Dat grote Japanse aandeelhouders weigerden hem te steunen zou te maken hebben met zijn confronterende stijl. (AP, Reuters)