Dus zo voelt het nou om bejaard te zijn

Wat ouden van dagen nog wel en niet meer kunnen is vaak lastig in te schatten.

Dus bedachten twee Amerikaanse onderzoekers een bejaardenpak.

Weten hoe het voelt om oud en versleten te zijn? Dat kan met het Agnes-pak (een afkorting van Age Gain Now Empathy System). Dat pak geeft de dragers dezelfde beperkingen als een 75-jarige die tijdens zijn leven niet al te veel heeft gedaan om zijn conditie op peil te houden.

Ontwerpers en ingenieurs vinden het vaak lastig om in te schatten wat ouden van dagen nog wel of juist niet meer kunnen, merkten Rozanne Puleo en Lisa D’Ambrosio van het Agelab van het Massachusetts Institute of Technology in Cambridge. Daarom ontwierpen zij een pak dat de drager ervan dezelfde beperkingen oplegt waarmee een oudere met stijve gewrichten, een afnemend gehoor en verminderd gezichtsvermogen te kampen heeft. Het idee ontsproot uit Puleo’s ervaringen als klinisch bewegingsfysioloog met het ‘obesitaspak’ en het ‘zwangerschapspak’ die bedoeld zijn om de dragers ervan te laten ervaren hoe het is om veel overgewicht te hebben of zwanger te zijn.

Het bejaardenpak Agnes beperkt de bewegingsvrijheid van vrijwel alle gewrichten in het lichaam. Sommige bewegingen zijn daardoor onmogelijk geworden terwijl andere bewegingen veel meer inspanning vergen. De enige ouderdomskwaal die niet gesimuleerd wordt, vinden de onderzoekers, is geheugenachteruitgang.

Puleo en D’Ambrosio lieten studenten het pak dragen om te onderzoeken welke problemen ouderen tegenkomen in het dagelijks leven. In de openbare ruimte zijn meestal wel basisvoorzieningen aangebracht, zoals verlaagde stoepranden en handgrepen in bussen en metro’s, die rekening houden met ouderen. Maar wandelend en reizend met het openbaar vervoer door Boston en Cambridge ontdekten de studenten dat er toch nog veel obstakels zijn voor ouderen. Een plattegrond van de metro bleek zo laag te hangen dat ouderen er nauwelijks op konden kijken, de afstap uit een bus zo hoog dat zij alleen met grote moeite de grond bereikten. Een dagje lopen in het pak werd door de studenten als zeer vermoeiend en heel frustrerend ervaren. Nu konden ze begrijpen waarom het voor ouderen soms moeilijk is om een jampotje open te krijgen of in en uit een auto te stappen.

De onderzoekers van het Agelab gebruikten het pak ook om te bestuderen welke moeite ouderen ervaren in een supermarkt. Studenten gehuld in Agnes-outfit kregen de opdracht om boodschappen te doen met een boodschappenlijstje met caloriearme producten. Het bleek voor de studenten al lastig om snel de juiste producten te vinden en nog moeilijker om de spullen uit hoge en lage schappen te verzamelen.

Puleo en D’Ambrosio presenteerden de eerste onderzoeksresultaten dit voorjaar op het congres van de American Society on Aging en hopen binnenkort een eerste wetenschappelijke artikel over hun pak te publiceren.