Short op Mitt Romney, long op Barack Obama

Acht stemmen, of een gat van 29,7 procentpunt? Volgens de voorlopige uitslag won de Mitt Romney met een haarlengte voorsprong van Rick Santorum bij de Republikeinse voorverkiezingen gisteren in de staat Iowa. Maar op Intrade, de bekendste politieke aandelenmarkt, werd Romney gisterochtend al een kans van 50 procent op de winst toegedicht, tegen maar 21,3 procent voor Santorum en 28,1 procent voor Ron Paul.

Niet alleen politici en kiezers zijn actief in de verkiezingen, maar ook steeds meer handelaren en gokkers. Er zijn op de meta-website politicalbetting.com van niet minder dan tien Ierse en Britse wedkantoren quotes te vinden over de uitbetaling als Mitt Romney of een van zijn rivalen volgende week in New Hampshire wint, presidentskandidaat wordt of zegeviert bij de presidentsverkiezingen in november. Of, overigens, dat Brett en Angelina weer zwanger worden in 2012. (6 tegen 4).

Interessanter dan het ouderwetse gokken is de aandelenmarkt voor politieke gebeurtenissen. In 1988 begon de Universiteit van Iowa daarmee, de staat die als eerste de voorverkiezingen houdt. Het concept was simpel. Er is bijvoorbeeld een contract dat stelt: Romney wordt de Republikeinse presidentskandidaat. Als die gebeurtenis plaatsvindt, dan ontvangt de bezitter van dat contract 1 dollar. Als Romney niet wint, dan loopt het contract waardeloos af. In de aanloop naar de gebeurtenis wordt er gehandeld in het contract. Als dat op een gegeven moment 44 cent waard is, dan is de kans dat Romney wint kennelijk 44 procent.

De handel op de Iowa Electronic Market loopt nog steeds en er zijn in de tussentijd andere, vaak tijdelijke, markten opgericht. Maar de grootste van dit moment, en sinds sinds 2001 commercieel in de lucht, is het Ierse Intrade. Het concept is een kopie van Iowa, met als verschil dat uitbetaling tien dollar per contract is, en dat deelnemers ook ‘short’ kunnen gaan – dat wil zeggen: tegen kandidaten kunnen inzetten.

De grote vraag is natuurlijk of deze markten een voorspellende eigenschap hebben. Dat staat nog niet vast. Er is vaak goed voorspeld, maar vier jaar geleden zat de markt er helemaal naast toen Hillary Clinton in New Hampshire won van Barack Obama.

Doet de markt het beter dan de polls? Er zijn grote verschillen: in plaats van de vraag wat men gaat stemmen, is hier de vraag wie men denkt dat er gaat winnen. En er is sprake van een financiële motief dat bij een peiling ontbreekt.

Wellicht moet, om aan accuratesse te winnen, de inzet op de markt groter worden dan de tien dollar per contract. En, zo is al geopperd, het handelsplatform wordt nu nog te veel bevolkt door politieke junkies. Er zijn ook minder goed geïnformeerde beleggers nodig, dwazen, irrationele geesten, impulsievelingen en angsthazen. Eigenlijk net als op de echte aandelenmarkt.

Hoe dan ook: als het aan de koersen van vanmorgen ligt, dan is de kans nu 82 procent dat Romney uiteindelijk de voorverkiezingen wint en het opneemt tegen Obama, die dan een kans van 51,4 procent heeft om te worden herkozen als president. De rest van het jaar, tot november, moet uitwijzen of de markt het bij het rechte eind heeft. De volgelingen stellen zich inmiddels al voor dat in een verre toekomst de verkiezingen gewoon worden bepaald op Wall Street. Maar laten we wel wezen: worden ze dat nu al niet een beetje?

Maarten Schinkel