Voor tien man en een paardekop

De KNSB Schaatsweek trekt bijna evenveel recreanten als publiek. Bondsdirecteur Paul Sanders betreurt de kritiek van de toppers. „Waarom twittert Wüst niet positief: kom naar Thialf voor de Schaatsweek!”

Terwijl topschaatsers als Stefan Groothuis en Kjeld Nuis na de ochtendtraining het kunstijs van Thialf verlaten, doen langs de schaatsbaan in Heerenveen zo’n tachtig liefhebbers een transponder om hun been voor de Uurchallenge.

Een uur lang zoveel mogelijk rondjes schaatsen, oud-topsprinter Jakko Jan Leeuwangh is coördinator. In de binnenbaan krijgen tientallen jonge kunstrijdsters les van voormalig langebaankampioene Annamarie Thomas, vrij recent uitblinker in het tv-programma Sterren dansen op het ijs.

Voor de deelnemers – jong en oud, man en vrouw – is de eerste KNSB Schaatsweek in Heerenveen een succes. Zelf schaatsen op het snelle wedstrijdijs van Thialf, een paar uur voordat olympisch- en viervoudig Europees- en wereldkampioen Sven Kramer zich kwalificeert voor de EK in Boedapest. „En gisteren hadden we hier 350 schoolkinderen”, zegt Paul Sanders, directeur van schaatsbond KNSB.

Maar Nederland liep tussen Kerst en Nieuwjaar niet meteen massaal warm voor de eerste Schaatsweek - met NK marathon, kwalificatiewedstrijden voor de EK en de NK sprint. Lege tribunes bepaalden vanaf het begin het beeld. Kramer gaf voor aanvang van het kwalificatietoernooi al aan dat hij liever een NK allround had gereden dan een wedstrijdje zonder prijs, publiek en rechtstreekse televisie.

Zijn TVM-ploeggenoot Ireen Wüst was na een dag klaar met het nieuwe initiatief. „Wat een deceptie die schaatsweek”, twitterde de wereldkampioene. „Er zitten tien man en een paardekop. Schaatsweek afschaffen, dit doet de schaatssport geen goed!”

Sanders, sinds een half jaar in dienst bij de KNSB als opvolger van interim-directeur Victor van den Hoff, schrok van de negatieve reacties van de topschaatsers. „Het is jammer dat er aan het begin van de week wat negatieve publiciteit is geweest. Er werd gefocust op de selectiewedstrijden, die minder goed bezocht zijn. Maar bij de NK marathon hadden we 2.000 mensen in de hal zitten. Ook voor de NK sprint waren vooraf voor beide dagen al 4.000 kaarten verkocht. Sporttechnisch wilden we een aantal dingen combineren, juist op uitdrukkelijke wens van de sporters. Als er dan uit die hoek zo negatief op wordt gereageerd, doet dat mij een beetje pijn”, aldus Sanders.

Al geeft de nieuwe directeur toe dat ook door de KNSB fouten zijn gemaakt. „We hebben in heel korte tijd een programma neergezet, met heel weinig middelen in de communicatie. Ik heb altijd gezegd: dit moet de week worden waar heel schaatsend Nederland over praat. We hebben het misschien in het begin verkeerd ingeschat, in de afweging tussen wedstrijdijs en recreatie-ijs. Wat kun je organiseren voor de breedtesport zonder dat het ten koste gaat van optimale condities voor de topsporters? Dat is waar de Schaatsweek voor staat: dat die twee werelden samenkomen.”

De combinatie tussen top- en breedtesport is ook de belangrijkste peiler in het ambitieuze beleidsplan richting 2020 dat de bondsraad op 17 december goedkeurde. „Topsport is een aparte tak” merkte de uit het bedrijfsleven afkomstige bondsdirecteur Sanders.

„Maar het is onlosmakelijk verbonden met de breedtesport. Ik vind dat de belangen nu wel eens te ver uit elkaar lopen. De KNSB is de bakermat van alle schaatsers, ook Kramer is ooit begonnen bij een vereniging. Dat gevoel zou ik graag terug krijgen, in plaats van tegenstellingen te vergroten. Waarom twittert Wüst niet positief: kom naar Thialf voor de Schaatsweek!”

Het ‘Plan 2020’ wordt volgens bondsdirecteur Sanders gedragen door alle geledingen, van de verenigingen en gewesten tot de topsport. De KNSB wil fans beter bij de sport betrekken, meer mensen aan het schaatsen krijgen en de topsport verder ontwikkelen met bijvoorbeeld shorttrack, kunstrijden en het inlineskaten. „We hebben goud in handen”, stelt Paul Sanders en hij wijst op de statistieken: 1,2 miljoen mensen volgden onlangs een wereldbekerwedstrijd op de tien kilometer, de KNSB-website had afgelopen jaar 13 miljoen pageviews. „Daar is menig sport jaloers op.”

En de KNSB Schaatsweek? „Dit was een begin, de eerste week in de opmaat naar Sotsji 2014”, zegt Paul Sanders. In de volgende jaren willen de Schaatsweek uitventen over heel Nederland. Het zou fantastisch zijn als we straks vlak voor de Spelen rond Kerst een evenement hebben waar iedereen zich op verheugt. Zo van: de Schaatsweek komt er weer aan.”

    • Maarten Scholten