Tarzans sidekick heeft het wel verdacht lang volgehouden

Een dierenopvang in Florida beweert dat de aap die in de jaren 30 Tarzans sidekick speelde pas recent zou zijn overleden. Een biologisch of Hollywoodmirakel?

(FILES): This photo from c. 2008 obtained December 28, 2011 courtesy of the Suncoast Primate Sanctuary shows Cheetah, the chimpanzee said to have performed in the "Tarzan" films of the 1930s, who has died at the age of 80, according to the Suncoast Primate Sanctuary in Palm Harbor, Florida where he lived. "It is with great sadness that the community has lost a dear friend and family member on December 24, 2011," the sanctuary announced on its website. Cheetah was said to have performed in "Tarzan the Ape Man" (1932) and "Tarzan and His Mate" (1934), classic films about a man reared in the jungle starring Johnny Weissmuller and Maureen O'Sullivan. Similar claims were made about another very old chimpanzee, named Cheeta, which lives in California. But a writer researching that chimp in 2008 found considerable evidence it was too young to have appeared in the films, and its owners have accepted the findings on their website, cheetathechimp.org. The average life span of a wild chimpanzee is around 45 years. AFP PHOTO / Suncoast Primate Sanctuary / Ron PRIEST == RESTRICTED TO EDITORIAL USE / MANDATORY CREDIT "AFP PHOTO / Suncoast Primate Sanctuary" / NO MARKETING / NO ADVERTISING CAMPAIGNS / DISTRIBUTED AS A SERVICE TO CLIENTS == AFP

80 jaar oud zou hij zijn geworden, de chimpansee die tussen 1932 en 1934 als ‘Cheetah’ meespeelde in de Tarzan-films met Johnny Weissmuller. Debbie Cobb, directeur van het opvanghuis in Florida waar de chimpansee stierf, kon echter geen bewijsmateriaal leveren dat de op 24 december overleden aap dezelfde aap was die in de films figureerde. Documentatie over Cheetah zou in 1995 in een brand verloren zijn gegaan. Onmiddellijk rezen er vragen over de ‘echtheid’ van de overleden aap. Zou het Cheetah wel kunnen zijn? Een voorval in 2008, toen een journalist van de Washington Post een vergelijkbare claim over een andere overleden aap die ook in de Tarzan-films zou hebben gespeeld ontzenuwde, maakte Cobbs verhaal niet aannemelijker.

80 jaar is al behoorlijk oud voor een mens, maar een chimpansee die 80 wordt is een klein wonder. Wineke Schoo, als bioloog werkzaam voor Burgers Zoo, betwijfelt dan ook ten zeerste of de overleden aap wel naast Weissmuller speelde. „Het is om verschillende redenen zeer onwaarschijnlijk. Een chimpansee die in gevangenschap leeft en tussen de vijftig en zestig jaar oud wordt is al zeer oud, vergelijkbaar met een mens die ouder dan 100 wordt. Daarnaast is het ook nog een mannetje. Die worden net als bij mensen minder oud dan vrouwtjes. Ook moeten de levensomstandigheden van deze Cheetah niet optimaal zijn geweest. We weten nu veel beter dan toen wat chimpansees in gevangenschap nodig hebben.”

Waarom zou Cobb liegen? Schoo: „Het is natuurlijk erg spannend om als instelling jarenlang te beweren dat je een filmaap huisvest.”

    • Sebastiaan Kort