Abt Athos beticht van zwendel

De machtige abt van een van de oudste en rijkste kloosters achter de tralies, met vóór de gevangenis Grieks-orthodoxe geestelijken in het zwart die zijn vrijlating eisen, aangevoerd door de manager van de priesterrockband Paparokades: de Grieken praten de afgelopen dagen over weinig anders. Ook al omdat de abt een hoofdrol speelt in een van de grootste schandalen van de afgelopen jaren.

De centrale figuur is abt Efraim van het Vatopedi-klooster op de berg Athos, in het noorden van Griekenland, een gebied met een twintigtal orthodoxe kloosters waar vrouwen en vrouwelijke dieren geen toegang hebben. Hij was zaterdag aangehouden. Omdat hij ziek was, kreeg hij een paar dagen arrest in zijn kloostercel. Dinsdag werd hij overgebracht naar Athene.

Abt Efraim wordt ervan beschuldigd zes jaar geleden een transactie met de staat te hebben bedacht die zijn klooster tientallen miljoenen euro heeft opgeleverd. Daarbij werd goedkope landbouwland geruild tegen dure bouwgrond in Athene. Dit schandaal leidde tot het aftreden van twee ministers en droeg bij aan het verlies van de conservatieve partij Nieuwe Democratie bij de verkiezingen van 2009.

De arrestatie van zo’n hoge geestelijke heeft gemengde reacties losgemaakt in Griekenland. „Ongetwijfeld geeft dit bij een deel van de Griekse samenleving de indruk dat er eindelijk iemand betaalt voor zo’n groot schandaal”, zei Costas Panagopoulos van het opinie-onderzoeksbureau Alco. „Maar iedereen wordt er hierdoor ook aan herinnerd dat alle politici die bij deze zaak zijn betrokken, onbestraft zijn gebleven.”

De nationale regering van premier Papademos heeft beloofd harder op te treden tegen de wijdverbreide corruptie. Maar gisteren legden twee vice-procureurs die waren belast met de strijd tegen financiële fraude en belastingontduiking, hun functie neer uit protest tegen politieke inmenging, overigens zonder in details te treden.

De arrestatie van de abt is door de Russische regering veroordeeld. In oktober waren honderdduizenden Russen naar iconen uit zijn klooster komen kijken die tijdelijk in Rusland te zien waren. (Reuters, AP)