Herinnering maakt mens vrijgevig

Als mensen net jeugdherinneringen hebben opgehaald, herinneringen aan de tijd dat ze nog een kind waren, zijn ze behulpzamer, vrijgeviger en tonen ze een sterker moreel besef. Ook als het vervelende herinneringen waren. Dat schrijven psychologen van Harvard University in een artikel dat binnenkort in Journal of Personality and Social Psychology verschijnt en dat vorige week online is gezet.

De psychologen vroegen in totaal enkele honderden mensen ofwel aan hun kindertijd te denken en er een paar alinea’s over te schrijven, ofwel (in de controlegroep) om hetzelfde te doen met de middelbareschooltijd of winkelen in de supermarkt. Door het denken aan de kindertijd voelden de deelnemers zich onschuldiger, ‘moreel puurder’, en daardoor bleken ze vaker bereid de onderzoekers te helpen met extra werk en gaven ze meer geld aan het studentenfonds. Ze wilden iemand die voorafgaand aan een sollicitatiegesprek informatie stal ook strenger straffen; in de controlegroep was men dan milder. Denken aan de kindertijd maakte ook nostalgischer, maar dat droeg niet bij aan hun goede gedrag. Het lag zuiver aan het gevoel van morele zuiverheid.

Eerder onderzoek had al laten zien dat mensen zichzelf als extraverter zien als ze net hebben gedacht aan situaties waarin ze zich extravert hadden gedragen. Dit is net zoiets – en het is inzetbaar, schrijven de psychologen, wanneer je wilt dat mensen het goede doen.