Wereldvreemd, onbegrepen of geniale gek?

Mario Balotelli (21) van Manchester City is een superster in wording.

Maar de in Ghana geboren Italiaan drijft zijn coach en elftal soms tot wanhoop.

Het is de vraag wie topvoetballer Mario Balotelli ’s ochtends helpt met aankleden. Op website YouTube keken al meer dan vijf miljoen mensen naar een filmpje waarin de Italiaanse spits van de Engelse club Manchester City bij de warming-up worstelt met het aantrekken van een trainingshesje. Hij krijgt het gewoon niet voor elkaar, totdat hij hulp krijgt van een trainer – die Balotelli vervolgens als een peuter moet aankleden. Eerst de ene arm omhoog, dan de andere, en het hesje zit goed. Als Balotelli even later een hesje met een andere kleur moet aantrekken, lukt het hem weer niet.

Mario Balotelli, 21 jaar oud, is dit seizoen doorgebroken bij Manchester City. In 11 wedstrijden maakte hij 8 doelpunten, waaronder twee tijdens de sensationele 6-1 overwinning van The Citizens op Manchester United – de club die stadgenoot City tot dan toe altijd had overschaduwd. Met die overwinning vestigden Balotelli én City, dat gisteren gelijkspeelde tegen West Bromwich Albion (0-0), zich bij de echte top. Trainer Roberto Mancini heeft al verklaard dat Balotelli kan uitgroeien tot een voetballer met de kwaliteiten van Lionel Messi van Barcelona of Cristiano Ronaldo van Real Madrid. Maar ook Mancini lijkt er nog niet uit te zijn of Balotelli slechts wereldvreemd is, gewoon gek of een onbegrepen maar geniale voetballer.

De spits gedraagt zich namelijk – op zijn zachtst gezegd – af en toe een beetje raar. Niet voor niets is hij de meest besproken voetballer in de Engelse Premier League. Balotelli maakt weergaloze doelpunten, maar weigert ze te vieren met zijn ploeggenoten. Hij dupeerde zijn team al een aantal keer met domme overtredingen en haalt met fratsen buiten het veld vrijwel wekelijks de Britse tabloids. Toen de politie na een auto-ongeluk aan Balotelli vroeg waarom hij 5.000 pond (bijna 6.000 euro) cash in zijn broekzak had zitten, antwoordde hij: „Omdat ik rijk ben.”

Mario Balotelli staat al sinds zijn zeventiende in de verblindende schijnwerpers van het profvoetbal. De Italiaanse spits is een kind van Ghanese immigranten die hem op zijn derde onderbrachten bij een Italiaans pleeggezin omdat ze de medische behandelingen van de kwakkelende peuter niet langer konden betalen.

Balotelli kon in zijn kinderjaren lange tijd niet slapen zonder dat zijn pleegmoeder zijn hand vasthield. De voetballer wijst nu elk contact met zijn biologische ouders af omdat zij slechts uit zouden zijn op zijn geld.

Voetbal is verworden tot een krachtsport en Balotelli is het prototype van de moderne spits. Atletisch, razendsnel en oersterk, met een stierennek en de benen van een gewichtheffer. Hij debuteerde op jonge leeftijd bij Inter en scoorde al snel. Elk doelpunt was een bevestiging van zijn grote talent. Maar de jonge speler werd ook doelwit van racistische leuzen in de stadions. Het was zelfs zo erg dat fans van Juventus hem in elke wedstrijd tot op het bot beledigden, ook al speelde Balotelli op dat moment in een ander stadion.

Soms wekt hij de indruk dat de hele wereld hem niet begrijpt. Soms kan dat ook niet anders. Dat hij in zijn periode bij Inter in een tv-show een shirt van grote rivaal AC Milan droeg had misschien nog met wereldvreemdheid te maken. Net zoals hij na het winnen van de verkiezing van ‘Europees voetbaltalent van het jaar’ niet wist wie de nummer twee was: Jack Wilshire van Arsenal. Erger was zijn actie op het trainingscomplex van Manchester City waar hij bij wijze van grap met dartpijltjes gooide naar jeugdspelers.

Ook stak hij met vrienden vuurwerk af vanuit het badkamerraam van zijn huis, dat bijna afbrandde. En in Italië reed hij uit nieuwsgierigheid door de open poort van een vrouwengevangenis en werd hij prompt aangehouden.

Omgekeerd verwondert Balotelli zich even vaak over de rest van de (voetbal)wereld. Hij zei niet te begrijpen waarom mensen berichtgeving serieus nemen uit de Britse tabloid The Sun, die al veel papier heeft besteed aan de talloze parkeerboetes en andere uitspattingen van de spits. „Zij zetten naakte vrouwen op de voorpagina!”

Volgens een van de beste voetbaltrainers, zijn voormalige coach José Mourinho, is hij domweg niet te managen. Zijn huidige coach Roberto Mancini stelde laatst bij wijze van grap een oplossing voor. De City-trainer zei dat Balotelli beter in zijn kelder kon komen wonen. Voor de club én voor de speler zelf. Want Balotelli’s talent bleek deze maand eens te meer bij een doelpunt tegen Norwich.

Nadat de snelle spits de doelman had gepasseerd, moest hij wachten tot de hoog opgestuite bal weer binnen zijn bereik kwam. Iedere andere voetballer zou de bal vervolgens in het doel hebben gekopt. Balotelli sloeg hem met zijn schouder in het net. Net geen hands, doelpunt dus.

Vaak ook is Balotelli een vertederend jochie van pas 21. Hij deed bijvoorbeeld vrijwilligerswerk in een verzorgingstehuis. Vorig jaar gaf hij bij het verlaten van een casino duizend pond aan een dakloze die voor de deur zat. Ook bracht de voetballer, die in zijn vrije tijd graag safariparken bezoekt, een keer een spijbelaar terug naar school. Nadat het jongetje hem had verteld dat hij werd gepest, stapte Balotelli de klas in om zowel de pestkop als de leraar terecht te wijzen.

Tot nu toe verdedigt City-trainer Mancini zijn oogappel bijna altijd. Alleen als Balotelli, sinds vorig jaar international van Italië, het teambelang schaadt, wordt het zelfs de trainer te veel. Toen Balotelli in een oefenduel met Los Angeles Galaxy eenvoudig kon scoren, maar eerst een pirouette maakte en vervolgens met een hakbal het doel miste, werd hij direct gewisseld. „Mario moet eens volwassen worden”, brieste Mancini toen. Ook zijn ploeggenoten verwijten de Italiaan weleens onprofessioneel gedrag.

Maar voorlopig houdt mentor Mancini zijn spits de hand boven het hoofd. „Hij is gek, maar ik hou van hem”, liet de trainer zich eens ontvallen. „Want hij is een goede jongen.”