Dit was ooit nationaal erfgoed

An Egyptian book restorer lays-out burnt and damaged books to dry in the garden of the Institute of Egypt in central Cairo on December 19, 2011 after the world-famous centre caught fire during deadly clashes between security forces and protesters. The heavily damaged historic centre for the advancement of scientific research, housing priceless national archives, was founded in 1798 during Napoleon Bonaparte's expedition to Egypt, and contained more than 20,000 precious documents and manuscripts. AFP PHOTO/MOHAMMED ABED AFP

Bij het geweld in de Egyptische hoofdstad Kairo zijn in de voorbije dagen niet alleen veertien doden en honderden gewonden gevallen. Egypte raakte ook een deel van zijn nationale erfgoed kwijt. Tijdens de rellen werd het historische Instituut van Egypte in het centrum van de stad in brand gestoken. Dat werd in 1798 opgericht door Napoleon Bonaparte om wetenschappelijk onderzoek naar het land te stimuleren. Tot het invasieleger dat aan boord van de Franse vloot destijds de oversteek naar de Oriënt maakte, behoorde een groep van 150 geleerden en kunstenaars, een volwaardige academie ten behoeve van het instituut dat Napoleon na de inval zou stichten.

Schrijvers, tekenaars, componisten, maar ook astronomen, wiskundigen, economen, fysici en andere wetenschappers moesten bijdragen aan de wetenschappelijke bestudering van Egypte. Het instituut is de oudste wetenschappelijke instelling van het land. Voor de brandstichting werden er zo’n 200.000 deels zeer zeldzame wetenschappelijke boeken bewaard. Van de collectie manuscripten is 70 procent verbrand. De onbetaalbare Beschrijving van Egypte, samengesteld door de wetenschappers die in 1798 deelnamen aan de expeditie, kon slechts deels worden gered. Boekrestaurateurs verzamelden gisteren in de tuin van het instituut de documenten die de brand (deels) doorstonden. Wie de brand heeft gesticht, is nog onbekend.