Chad Harbachs debuut is al meteen een homerun

Chad Harbach: The Art of Fielding. Little, Brown, 512 blz. € 14,99. Een Nederlandse vertaling verschijnt in januari bij De Bezige Bij ****.

En dan stuit je in december ineens nog op het romandebuut van het jaar – misschien wel de roman van het jaar. Een boek over mensen die hun dromen najagen en daarin teleurgesteld worden en over hoe het daarna verder moet. En over honkbal, Amerika’s volkssport nummer één.

In het bijzonder gaat The Art of Fielding van Chad Harbach over een iele maar talentvolle jongen, Henry Skrimshander, die zijn universiteitsteam naar een unieke reeks overwinningen moet leiden en zichzelf de Major League in moet honkballen. Shortstop Henry wordt als scholier op een klein toernooi gescout door derdejaarsstudent Mike Schwartz, die hem meeneemt naar Westish College. Daar moet Henry, tot ontzetting van zijn ouders, een kamer delen met de homoseksuele Owen Dunne, net als Henry fan van The Art of Fielding: een boek met esoterische honkbalaforismen.

Verder volgen we liefdesleven en dromen van de baas van Westish College, weduwnaar Guert Affenlight, en zijn dochter Pella, die na een mislukt huwelijk weer bij hem intrekt. Vijf mensen met wie je meeleeft alsof ze je beste vrienden zijn.

Vijf mensen ook die elk hun eigen ‘witte walvis’ najagen – Harbachs boek zit vol meer en minder subtiele verwijzingen naar Herman Melville’s Moby-Dick (1851). Guert Affenlight dankt zijn carrière aan Melville: als student vond hij een handschrift van de auteur tussen de tijdschriften in de Westish College bibliotheek. Daarom heet het Westish-honkbalteam nu de Harpooners en verkoopt de campuswinkel T-shirts met de kreet ‘Westish College: Our Dick is Bigger than Yours’.

The Art of Fielding is alweer hoopvol een Great American Novel genoemd. Misschien doordat The Great American Novel (1973) van Philip Roth ook over honkbal ging. Of, waarschijnlijker, door de grote uitgevershype rond Chad Harbachs debuut. Even kort: Harbach, dertiger en een van de mede-oprichters van het literaire tijdschrift n+1, had allerlei slecht betaalde baantjes in de tien jaar dat hij aan zijn boek werkte, maar na negen jaar regelde een razend enthousiaste agent, die niet eens van honkbal hield, een voorschot van 650.000 dollar voor hem – met de vertaalrechten erbij een miljoen. Harbachs vriend en n+1-collega Keith Giessen beschreef het hele circus in oktober in Vanity Fair. (Vanity Fair biedt een uitgebreide versie ervan aan als e-book, How a Book is Born voor $1,99.)

Het is het soort succesverhaal dat je, jammer genoeg, meer doet nadenken over de zwakke punten in de roman. Zo krijgen de personages vaak een gemakkelijke oplossing in de schoot geworpen.

Hoe goed heb ik mijn vijf nieuwe beste vrienden eigenlijk leren kennen, in al die prettige uren die ik met ze heb doorgebracht? Ik heb het gevoel dat ik nog steeds niet heel veel van ze weet, van hoe ze zijn. Terwijl ik zo met ze meeleefde. Raar. Maar ik zou graag meer over ze lezen. Mits geschreven door Harbach natuurlijk, met zijn mooie, klassieke stijl. Hij sleept je op een onnadrukkelijke manier volkomen mee, weet prachtig knap echte-mensendialogen te verwoorden. The Art of Fielding is een boek om in te verdwijnen.

Ellen de Bruin

Op 19 januari 2012 treedt Chad Harbach op bij het John Adams Institute. Zie john-adams.nl

    • Ellen de Bruin