Watertandend wandelen in Palermo Viejo

Palermo Viejo in Buenos Aires is de leukste buurt van Zuid-Amerika. De economische crisis heeft de Argentijnen creatief gemaakt.

De kiem wordt gelegd in 2002. De Argentijnse Patricia O’Shea en haar Ierse vriend Tom Rixton zoeken dat jaar een hip maar tegelijk ook knus hotel om familie en vrienden onder te brengen voor hun huwelijksfeest. „Zo’n plek bleek in heel Buenos Aires niet te vinden”, vertelt O’Shea. Het koppel vermoedde een gat in de markt. Drie jaar later openden ze in het stadsdeel Palermo Viejo een van de allereerste boetiekhotels in de Argentijnse hoofdstad. Het twintig kamers tellende onderkomen noemen ze Home.

Tien jaar geleden stortte Argentinië economisch volledig in. Het land lag op zijn rug. Spaartegoeden gingen in rook op en de nationale munt werd scherp gedevalueerd. De wanhoop en volkswoede namen zulke vormen aan dat president Fernando de la Rúa zijn presidentieel paleis per helikopter moest ontvluchten. Demonstranten dreigden hem te lynchen. Het veertig miljoen inwoners tellende Argentinië was totaal geïsoleerd. Buitenlandse schulden konden niet meer worden voldaan.

De financiële puinhoop en economische crisis heeft de Argentijnen buitengewoon creatief gemaakt. In de jaren negentig, toen de nationale munt (peso) gelijk gekoppeld was aan de Amerikaanse dollar, ging de Argentijn winkelen in Miami of Madrid. Luxegoederen werden bovendien geïmporteerd. „Toen voor dergelijke vormen van consumptie geen geld meer was, zijn de Argentijnen noodgedwongen begonnen zelf producten te maken. De inventiviteit bleek grenzeloos”, vertelt O’Shea (42).

Vooral voor het stadsdeel Palermo Viejo in Buenos Aires is de economische noodtoestand van tien jaar terug een zegen gebleken. De voormalige middenstandswijk die in de jaren negentig een invasie van artistieke bewoners meemaakte toen twee grote tv-zenders, radiostations en productiemaatschappijen zich er vestigden, heeft een metamorfose ondergaan. De groenteboeren, buurtsupers, slagers, schoenlappers en de grotere woonhuizen hebben voor een belangrijk deel plaatsgemaakt voor exclusieve kledingwinkels, moderne hotelletjes, designwinkels en de allerbeste restaurants van Zuid-Amerika.

Soho en Hollywood

Palermo Viejo is een paar vierkante kilometer groot en ligt ingeklemd tussen de Avenidas Cordoba, Santa Fe, Dorrego en Scalabrini Ortiz. Het stadsdeel bestaat uit twee door een spoorlijn gescheiden buurten die in de volksmond worden aangeduid als Palermo Soho en – televisiebuurt – Palermo Hollywood. Het gaat om een rechthoek van zestien straten die door vijftien straten worden doorkruist. Dat lijkt weinig maar er is zo veel te zien en te doen, dat je toch al snel uren watertandend wandelt om al het lekkers te bekijken. De leukste winkelstraten zijn Calle Honduras, Calle Costa Rica, Calle El Salvador en Calle Gurruchaga. In Palermo Viejo kun je moeiteloos een week doorbrengen.

Het stadsdeel is een gastronomisch centrum. Op vele plekken zijn de typische Argentijnse barbecuerestaurants – parrillas – waar alle onderdelen van koe en varken genuttigd kunnen worden. Nieuw is dat in het land waar de biefstukken voor het oprapen liggen ook steeds meer vegetarische restaurants worden geopend. Eethuizen prijzen zich aan met aanduidingen als slowfood, organisch of biologisch voedsel. Argentijnen zijn van de weeromstuit zelfs groenten gaan eten. Kijk niet raar op als in een restaurant naast je steak een enorme berg rucola en gestoofde rode kool op je bord ligt. Vegetarische eethuizen in Palermo die een bezoek waard zijn: Meraviglia, Buenos Aires Verde en Kensho.

Goede biefstukken krijg je overal maar in de restaurants La Cabera, Don Julio en het familierestaurant La Trapiche is vlees het voornaamste ingrediënt op het menu.

Buenos Aires is van oudsher een stad waar gelukzoekers uit landen als Bolivia, Paraguay, Uruguay en Peru hun heil zochten. Vooral Peruanen hebben een reputatie verworven met hun kooktalenten. Het beste Peruaanse eethuis in Palermo is Osaka. Bestel voor het eten een Peruaanse cocktail Pisco Sour.

Plekken om de tango te luisteren en te dansen in Palermo zijn Salon Canning of Villa Malcolm. Het spektakel gaat er tot ver na middernacht door. Het avondeten in restaurants gebeurt trouwens ook nooit voor negen uur.

Paleizen

Achter de voorkant van de vaak versleten ogende woonhuizen, niet zelden voorzien van graffiti, worden door architecten schitterende paleizen geconstrueerd met exotische tuinen. De vraag naar woningen in dit centraal gelegen stadsdeel is zo groot dat er ook steeds meer appartementencomplexen worden gebouwd. De flitsende flats tasten het antieke voorkomen van de wijk aan.

Er bestaat een zeker risico dat Palermo Viejo aan het succes bezwijkt. In sommige straten struikel je over de toeristen. Plaza Cortázar aan de Calle Honduras is in de weekeinden te druk. Straten zitten vol met verkopers die op hun kleedjes sieraden, zelfgemaakte kleding of voedsel proberen te verkopen.

„Eerst kwamen de artiesten, toen de yuppies en ontwikkelaars en nu nemen de big brands winkels over. Palermo Soho begint nu wel heel erg op een gigantisch winkelcentrum te lijken”, zegt Patricia O’Shea. „Daardoor gaat een deel van de charme van de wijk verloren.” Palermo Hollywood daarentegen houdt vooralsnog het meer exclusieve karakter. De huizen zijn er voor een groot deel nog steeds bewoond, waardoor er minder risico is dat winkelketens de hele wijk overnemen. Het is ook de buurt waar de beste Argentijnse acteurs wonen zoals Ricardo Darín of Valeria Bertuccelli.

Buenos Aires geldt als een van de luidruchtigste steden van de wereld. Vooral de stadsbussen produceren een enorm lawaai. Gelukkig zijn er op vele plekken, ook in Palermo, prachtige en royale stadsparken waar je de herrie kunt ontvluchten. Midden in de stad kun je waterfietsen of de krant lezen in de botanische tuin.

Vooralsnog blijft het in Palermo Viejo zeer aangenaam toeven. Alleen de creditcard bloedt. En na een week is de bezoeker bekaf en heel druk toe aan vakantie.