Parkieten vormen ook klanken met hun tong

Monniksparkieten gebruiken tijdens het kwetteren hun tong om klanken te vormen. Dat was bij vogels nog niet eerder aangetoond. De vinding verklaart wellicht waarom papegaai-achtigen, waaronder deze parkietensoort, zo goed zijn in het imiteren van menselijke spraak, schrijven Leidse en Duitse onderzoekers in het Journal of Experimental Biology (januarinummer).

Mensen vormen klanken met hun strottenhoofd, tong en lippen. Vogels brengen daarentegen lucht in trilling in het onderste deel van hun luchtpijp. Zij variëren de vorm van hun keelholte en modificeren de klanken door hun snavel wijder of juist minder wijd open te sperren. Wetenschappers vermoedden al wel dat papegaai-achtigen daarnaast hun tong gebruiken. Die lijkt namelijk erg op die van mensen, in tegenstelling tot andere vogeltongen. De papegaaientong is sterk gespierd – net als die van de mens – en heeft een ruwe bovenkant. Maar vogeltongbewegingen waren nog nooit eerder onderzocht.

De Leidenaren en hun collega’s bevestigden kleine stukjes metaal op parkietentongen en filmden het kwetteren met een röntgencamera. De parkietentong, zo bleek, beweegt tijdens het ‘praten’ bijna evenveel omhoog en omlaag als de menselijke tong. De biologen willen nu ook de tongen filmen van papegaaien die menselijke spraak nadoen.