Engeland is groter dan Londen, ontdekt de BBC

Kijkers buiten Londen voelen zich slecht vertegenwoordigd door de BBC. Daarom trekt de staatsomroep naar de regio. Op bezoek in het nieuwe MediaCity bij Manchester.

The British Broadcasting Corporation's new media city complex is reflected in the waters of Salford Quays, Manchester, England, Tuesday March 2, 2010. The BBC announced that it will drop two of its radio stations and pare back its Web spending as part of a wide-ranging revamp at the 88-year-old media giant. It is to close its 6 Music and Asian Network radio stations, aimed at alternative music audiences and Britons of south Asian descent respectively. The broadcaster said it would also cut the number of Web pages it hosts in half and reduce spending by 25 percent. Broadcasting union Bectu said up to 600 jobs could go in the shakeup.(AP Photo/Martin Rickett-pa) **UNITED KINGDOM OUT: NO SALES: NO ARCHIVE:**

Het plein voor de BBC-studio in Manchester stroomt vol. Binnen is een live opname van het BBC Philharmonic Orchestra net afgelopen. „Beethoven, prachtig”, zegt een enthousiaste toehoorder. Om hem heen wordt instemmend geknikt. Volgende week is het Brückner, en dan zijn ze weer van plan om te komen luisteren. En misschien kunnen ze ook een ander live-programma bijwonen.

Het is precies wat de top van de Britse publieke omroep graag ziet: buiten Londen programma’s maken en niet-Londenaren daaraan laten deelnemen.

Want al sinds 1955 wordt geklaagd dat de omroep te veel op Londen is gericht. Ondanks verwoede pogingen lukte het nooit daar echt verandering in te brengen. Nu is in de ‘Out of London’-strategie vastgelegd dat in 2016 de helft van de eigen programma’s „in de regio” moet zijn geproduceerd. Het idee is „om mensen in ieder deel van het land het gevoel te geven dat ze op het scherm worden vertegenwoordigd”, zei Jana Bennett drie jaar geleden bij de lancering van het beleid.

Het budget voor Noord-Ierland, Schotland en Wales gaat daarom van 6 naar 17 procent, en dat van Engeland buiten Londen van 26 naar 33 procent. Omdat de BBC moet bezuinigen omdat onder meer het kijk- en luistergeld voor vier jaar is bevroren, houdt dat automatisch in dat er minder geld is voor Londense projecten.

Concreet betekent dit inmiddels dat in Belfast talkshows als Sunday Morning Live worden geproduceerd, dat de populaire sciencefiction serie Doctor Who in Cardiff wordt opgenomen, in Glasgow Question Time wordt gemaakt, en dat Match of the Day uit Manchester komt.

Het BBC-personeel knorde, zeker omdat 13 procent (2.300 werknemers) gedwongen werd en wordt om naar te verhuizen. De meesten naar Salford, een aan Manchester vastgegroeide gemeente, waar een heuse MediaCity is verrezen. De BBC vestigde hier de afgelopen maanden Radio 5 live, alle kinderprogramma’s, de regionale BBC-zender NorthWest en een deel van de nieuwe media-tak. Het belangrijke ochtendnieuwsprogramma BBC Breakfast gaat komend voorjaar over.

Als kijker of luisteraar merk je erniets van. Ja, soms is er even opwinding als een live-programma voor het eerst uit de regio komt. Zoals toen de presentatoren van Blue Peter, het langst lopende kinderprogramma ter wereld, met een helikopter en jetski’s aankwamen in Salford. Hun beroemde tuin is herplant, en alleen hond Barney is niet altijd meer in de studio aanwezig – maar dat is meer om veiligheidsredenen.

Ook volgend jaar zal er niets van te merken zijn dat BBC Sport op 200 mijl afstand zit van het Olympisch Park, verzekert een BBC-woordvoerder. De verslaggevers zullen gewoon ter plekke zijn. En inderdaad, de technici zitten in Salford. Maar of ze nu daar zitten of aan de andere kant van Londen, maakt volgens hem niet uit. Tussen White City, het huidige BBC-complex, en het Olympisch Park zit immers ook ruim een uur reistijd – zeker als de stad tijdens de Spelen vast komt te staan.

Hij leidt rond over de enorme redactievloer van BBC Sport. Gloednieuwe bureaublokken worden afgewisseld met kleurige leeshoeken en keukentjes. Alle redacteuren hebben een flexplek, en lockers om hun spullen in te bewaren. De eerste foto’s zijn al op de deurtjes geplakt.

Aan het einde van de verdieping, maar niet in een aparte kamer en voor iedereen zichtbaar, zit Peter Salmond, directeur van BBC North, druk gebarend aan de telefoon. „We kunnen niet álleen in Londen zitten”, zegt hij later buiten, met een kopje koffie van een net geopende koffieketen. „Door hier te zijn, weerspiegelen we veel beter wat er elders in het land gebeurt.” Omdat de BBC van plan is veel lokale mensen aan te nemen, verwacht hij extra impuls.

Die wisselwerking moet ook komen van de zelfstandige mediabedrijfjes die zich in Salford hebben gevestigd. Want het bijzondere is dat de BBC hier niet alleen zit. De publieke omroep heeft zijn eigen gebouwen, maar huurt de hypermoderne studio’s van Peel Holdings, een investeringsmaatschappij. Peel wil van Salford Quays MediaCity:UK maken, een plek waar nieuwe en oude media elkaar ontmoeten, en spendeerde tot nu toe 400 miljoen pond aan regeneratie. De regio North-West legde nog eens 30 miljoen pond bij, onder meer door de metro door te trekken naar de studio’s.

Vanuit de kantine op de bovenste verdieping van een van de drie BBC-gebouwen is goed te zien hoe het oude havengebied langzaam verandert. Naast de studio’s staat een oude fabriek, waar zich een aantal onafhankelijke productiebedrijven, decorbouwers en kostuumontwerpers heeft gevestigd. In een oude bouwcontainer zitten webdesigners, en in een hoge toren de University of Salford met zijn mediafaculteit. Er wordt journalistiek gegeven, maar ook documentaireproductie, games-ontwerpen en internettechnologie.

En zelfs de concurrent komt naar Salford. Aan de overkant van het water, op wat nu nog een braakliggend terrein is, wordt Coronation Street opnieuw opgebouwd, de straat waar de gelijknamige en inmiddels 50 jaar oude ITV-soap zich afspeelt. De commerciële omroep heeft de schutting behangen met pesterige advertenties voor zijn eigen succesvolle programma’s: X Factor en Downton Abbey.

    • Titia Ketelaar