Noriega 'blij' naar cel in Panama

Former Panamenian dictator Manuel Noriega (red-2R) after arrive at the Renacer prison, 25 km south east of Panama City, on December 11, 2011. Panamanian former dictator, Manuel Noriega,77, after more than two decades in prisons in the United States and France, returns home Sunday where he will continue to be incarcerated. AFP PHOTO/ Rodrigo ARANGUA AFP

Na twee decennia in een Amerikaanse gevangenis en anderhalf jaar Franse cel is de gewezen generaal Manuel Antonio Noriega (77) vannacht uit Parijs teruggekeerd naar Panama. Daar, in zijn geboorteland, wacht hem opnieuw de gevangenis. Hij was er eerder bij verstek veroordeeld tot 60 jaar cel voor onder meer de moord op twee politieke opponenten.

„Hij was erg ongeduldig en blij. Hij gaat naar huis”, verklaarde zaterdag Antonin Levy, een van Noriega’s Franse advocaten. Panama had Frankrijk om uitlevering verzocht. In Frankrijk was Noriega veroordeeld om zijn betrokkenheid bij het witwassen van drugsgelden van Colombiaanse criminele organisaties.

Decennia lang was de generaal een van trouwste bondgenoten van de Verenigde Staten in het roerige Latijns-Amerika. Al in de jaren vijftig zou hij als informant zijn gerekruteerd door de Amerikaanse inlichtingendienst CIA. Hoewel hij het nooit tot president van Panama schopte, was Noriega tussen 1983 en 1989 als hoofd van het leger de machtigste man van het land. Hij onderhield nauwe banden met de regering van Ronald Reagan en later met die van George H.W. Bush.

Vanuit Noriega’s Panama kregen de Contra’s, de rechtse milities in Nicaragua die gesteund werden door de VS, hulp in hun strijd tegen de communistische Sandinisten.

Zijn avonturen in de Latijns-Amerikaanse drugshandel zouden uiteindelijk leiden tot een breuk met de VS. Panama was onder Noriega een belangrijke doorvoerhaven voor drugstransporten geworden. Eind 1989 besloot president Bush Panama binnen te vallen. Na zijn overgave in 1990 werd Noriega naar de VS gevlogen en daar veroordeeld voor drugshandel en witwassen. In 2010 volgde uitlevering aan Frankrijk.

Terug in eigen land hoeft de bejaarde Noriega, die een zwakke gezond schijnt te hebben, niet op clementie te rekenen. De Panamese president, Ricardo Martinelli, heeft gezegd dat hij zijn straf in de cel moet uitzitten. Volgens de Panamese wet mogen gevangenen ouder dan 70 jaar hun straf in huisarrest uitzitten.