'Als student wilde ik al hoogleraar zijn'

Maaike Kroon (30) is de jongste vrouwelijke hoogleraar van Nederland. Ze werkt als scheidingstechnoloog bij de TU Eindhoven en treedt toe tot de Jonge Akademie van de Koninlijke Nederlandse Akademie van Wetenschappen.

Nederland, 02-12-2011; Eindhoven; Maaike Kroon, TU Eindhoven. Foto Vincent van den Hoogen

Ambitie

„In mijn studententijd kwam ik er al achter dat ik hoogleraar wilde worden. Vanaf toen heb ik altijd een stap vooruit gewerkt. Dus als student gedroeg ik me als promovendus: ik deed mijn eigen onderzoek. Als promovendus schreef ik projectvoorstellen, iets wat universitair docenten deden. Als ik nu aan studenten vraag wat ze willen, zeggen ze vaak dat ze geen idee hebben. Jammer, want het is essentieel dat je dat je dan al weet waar je naartoe wilt.”

Jonge Akademie

„Een belangrijke voorwaarde om toe te treden tot de Jonge Akademie is dat de academicus in kwestie de wetenschap op maatschappelijke niveau promoot. Het gaat dus niet alleen om wetenschappelijke prestaties. Ik ga bijvoorbeeld naar middelbare scholen om meisjes te interesseren voor technische opleidingen.”

Duurzaamheid

„Mijn onderzoeken worden samengevat onder de noemer duurzame processen. Dat klinkt niet heel swingend, maar het onderwerp is van groot maatschappelijk belang. We groeien naar een wereldbevolking van 9 à 10 miljard mensen in 2050. Iedereen heeft voldoende voedsel en drinkwater nodig. Daar ligt de uitdaging voor chemisch technologen. Wij moeten die fabrieken en processen ontwerpen om alles te produceren.”

Mannenwereld

„Tijdens mijn studie was ik als vrouw nog ver in de minderheid. Maar inmiddels is een kwart van de studenten chemische technologie vrouw aan de TU Eindhoven. Dat is maar goed ook. Een instelling die alleen uit mannen bestaat, functioneert niet optimaal. Je hebt zowel vrouwen- als manneninzichten nodig om een multidisciplinair probleem aan te pakken.”

Prijzen

„Ik heb al verschillende prijzen ontvangen. Dat is een leuke bijkomstigheid, geen doel op zich. Het meest trots ben ik toch wel op de DSM Science & Technology Award, naar aanleiding van mijn promotieonderzoek over de ontwikkeling van een schone en zuinige manier om chemische stoffen te produceren.”

Talent

„Toen ik nog op de middelbare school zat, gaf ik bijles in de vakken wiskunde en Engels. Ik vind het leuk mensen te inspireren en te stimuleren zelf met ideeën te komen. Als je lesgeeft moet je van de stof een leuk verhaal kunnen maken dat de studenten begrijpen. Het is niet alleen een kwestie van je vakgebied kennen.”

Beste advies

„Doe wat je leuk vindt en ga daar voor. Al tijdens mijn studietijd ben ik bij verschillende bedrijven en onderzoeksgroepen gaan kijken. Ook bij mijn promotieonderzoek over ionische zouten volgde ik mijn eigen pad. Het is gebruikelijk aan te sluiten bij een lopend project, maar ik had een eigen idee voor onderzoek. Mijn geluk is dat de promotoren er volledig achter stonden en dat de proef in één keer werkte. Uiteindelijk zijn daar elf artikelen en een patent uitgerold.”

Moederschap

„Ik combineer een fulltime baan als hoogleraar met het moederschap van een zoon van een half jaar oud. In interviews wordt mij altijd gevraagd hoe ik dat voor elkaar krijg. Maar mannen krijgen zo’n vraag nooit. Ik denk dat het moederschap voor mij makkelijker te combineren is met mijn werk dan voor iemand met een minder flexibele baan. Ik kan mijn werk ook buiten kantoortijd uitvoeren. ”

Jorg Leijten

    • Jorg Leijten