Erg groot, nu nog resultaat

Met een vrouwenploeg rond Marianne Vos is Rabobank de grootste ploeg ter wereld.

Maar de prestaties van de wielerprofs vielen afgelopen seizoen zwaar tegen.

Normaal gesproken vroeg hij altijd of alles goed stond, zei spreekstalmeester Luuc Eisenga lachend, toen de Rabobank Wielerploegen zich deze week opstelden voor de teamfoto bij de ploegpresentatie. „Nu kan het niet anders dan zoals het staat. We zijn al blij als alles en iedereen erop past.”

Bijna zeventig renners en begeleiders stonden op het podium in het auditorium van het hoofdkantoor van de sponsor. De ploeg is groter dan ooit, groter ook dan welke andere wielerploeg in de wereld. Twee jaar geleden werden de bestaande prof- en opleidingsploeg uitgebreid met een team van veldrijders en mountainbikers. Komend seizoen is er voor het eerst ook een twaalf renners tellende vrouwenploeg rond meervoudig wereldkampioen Marianne Vos samengesteld. „De familie is compleet”, sprak ploegdirecteur Harold Knebel.

Nog meer dan voorheen nemen de Rabo’s het voortouw in de Nederlandse wielersport. Naast de eigen opleidingsploeg, die al jaren veel talent oplevert, wordt nadrukkelijk gezocht naar samenwerking met de andere Nederlandse profploegen (Vacansoleil en Skil-Shimano) en wielerbond KNWU om de opleiding verder te verbeteren. Baanrenner Jenning Huizenga krijgt een plek in de Rabo-opleidingsploeg om zich optimaal te kunnen voorbereiden op de Spelen van Londen. Knebel sluit niet uit dat meer baanrenners zullen volgen. „Wie weet, we mogen een aantal renners erbij nemen.”

In Groot-Brittannië is Team Sky succesvol met een aanpak waarin verschillende disciplines van de wielersport worden gecombineerd. De wereldtitel van Mark Cavendish was dit jaar een kroon op het werk van manager David Brailsford en zijn begeleidingsteam. Ook Australië scoort de laatste jaren als wielernatie dankzij een centrale aanpak. Voorbeelden voor Rabo? „Ja”, beaamt Knebel. „De Australische en de Britse bond gaan op deze manier te werk. En je ziet wat dat oplevert. Ik geloof in samenwerking tussen de verschillende teams, elkaar goed informeren, kruisbestuiving. Dat is voor het Nederlandse wielrennen heel goed.”

De Britten, ook sterk op de baan, hebben al jaren de Spelen als hoofddoel. In Nederland zijn de ogen komend jaar ook gericht op het door Rabobank gesponsorde WK in Valkenburg in september. Jeroen Blijlevens, als renner geen vriend van de Raboploeg maar nu ploegleider van het vrouwenteam, noemt het nieuwe onderdeel WK-ploegentijdrit een belangrijk doel voor komend seizoen. Ook de ploegleiders van de profs verkenden het traject. „Vanuit het verleden is dit echt een Nederlands onderdeel”, zegt technisch directeur Erik Breukink.

De profploeg, boegbeeld van het Raboproject, kan niet terugkijken op een denderend seizoen. In 2008, toen Knebel de leiding bij de ploeg overnam van Theo de Rooij, zei interim-directeur Henri van der Aat ambitieus dat de profs „het AC Milan, Ferrari of LA Lakers” van de wielersport wilde worden. In 2011 behaalden de Raboprofs 26 zeges, vielen de resultaten in de klassiekers en Tour de France tegen en eindigde een van de rijkste ploegen van het peloton slechts als tiende op de wereldranglijst. „We hadden er meer uit kunnen halen”, gaf Knebel toe.

Zijn ploeg nam met slaande deuren afscheid van de Spanjaard Oscar Freire, die ontevreden was over een nieuwe aanbieding en naar Katjoesja vertrok. Pieter Weening en Sébastian Langeveld rijden komend seizoen voor het Australische Green Edge. Daar stond tegenover de komst van de ervaren Australische sprinter Mark Renshaw en de overstap van toptalent Wilco Kelderman uit de opleidingsploeg.

Directeur Knebel verwacht betere prestaties. Een plek bij de beste vijf teams van de wereld moet mogelijk zijn.„Als het profteam dit jaar net zoveel overwinningen haalt als Marianne Vos ben ik tevreden.”

    • Maarten Scholten
    • Dolf de Groot