Hoe komt het dat iedereen anders lacht?

„Je leert praten van je ouders en je accent wordt bepaald door de streek waar je opgroeit”, schrijft Julia Bontes uit Den Haag. „Maarwaar komt je manier van lachen vandaan?”

„Een fascinerende vraag”, vindt Mark van Vugt. Hij is professor psychologie aan de Vrije Universiteit en heeft onderzoek gedaan naar de functie van onze lach. „Er zijn inderdaad verschillende soorten lachen”, vertelt hij. Zo is er het onderscheid tussen de ‘echte’ lach (ook wel Duchenne-lach genoemd), waarbij je moet schuddebuiken, en de ‘neppe’ lach, die je uit beleefdheid lacht. „De ‘echte’ lach is een fysieke inspanning, waarbij endorfines vrijkomen die een gevoel van geluk geven”, zegt Van Vugt. „De ‘neppe’ lach is meestal een glimlach en heeft dit effect niet.”

Volgens Van Vugt lachen we om drie redenen: om onderlinge banden te versterken, om pijn te verlichten en om anderen te vleien. Dat laatste zorgt dat we vaker ‘omhoog’ lachen dan ‘omlaag’: een secretaresse lacht vaker naar haar baas dan andersom.

Maar waarom de ene persoon keihard buldert, de ander hysterisch gniffelt en weer een ander nasaal grinnikt, dat is volgens Van Vugt niet bekend. „Die individuele verschillen, tja, die moesten we maar eens gaan onderzoeken!”

Dat vindt ook Alida van Leeuwen. Ze is lachpsycholoog en geeft lachyoga. „Er is nog nooit onderzoek gedaan naar de verschillende lachen van mensen”, zegt ze. „Maar ik denk wel dat je kunt stellen dat je soort lach een combinatie is van twee factoren: een biologische, waarbij je stembanden en het gebruik van je adem een rol spelen, en een sociale, want wie meer durft, lacht harder.”

Mannen lachen over het algemeen wel zwaarder dan vrouwen, vertelt Van Leeuwen. Doordat ze meer testosteron hebben en dus een lagere stem, bulderen ze meer. Vrouwen lachen vaak wat ingetogener en hoger.

Maar niet iedereen heeft altijd dezelfde lach. Bij stress of enthousiasme bijvoorbeeld wordt de ademhaling snel en oppervlakkig, wat je lach hoger maakt. Ben je ontspannen, dan lach je lager, vanuit je buik. Kinderen lachen overigens veel vaker en langer dan volwassenen. Als we jong zijn, lachen we maar liefst driehonderd tot vierhonderd keer per dag. Zijn we ouder, dan loopt dit terug tot gemiddeld twintig keer per dag.

Maite Vermeulen