'Voor roem ben ik een beetje bang'

De Brits-Algerijnse zangeres Karima Francis was een veelbelovend talent dat na haar debuut bezweek onder liefdesverdriet. Nu is ze terug en treedt weer op.

Ze ziet eruit als Jimi Hendrix met de stem van Tracy Chapman. Klein, vederlicht, androgyn. Onder de enorme afro van de Brits-Algerijnse gaat een rauwe stem schuil. Huilend en volwassen, met genoeg leed in haar jonge leven om daar geloofwaardig verslag van te kunnen doen.

Ze zingt vol overgave, haar ballads zijn gevoelig. Na het verschijnen van haar debuutalbum The Author in november 2008 werd ze door Engelse kranten getipt als ‘one to watch’ in 2009. Kort daarna werd het stil rond Karima Francis (echte naam Cunliffe, 24 jaar). De breuk met haar geliefde Laura leidde tot een langdurige depressie. Begin 2011 krabbelde ze weer op. In september verscheen de eerste single van het tweede album, dat in de maak is. Vanavond speelt ze in Paradiso, in het voorprogramma van labelgenoten Smith & Burrows.

Als ze voor het eerst door Nederlandse fans op straat wordt herkend, twinkelen haar donkere ogen. „Ik kan niet geloven dat mensen me hier herkennen. Ik ben ongelofelijk dankbaar en hoop echt dat het Britse publiek me weer wil terugnemen.” Daarmee refereert Francis aan de periode die achter haar ligt. „Ik was heel ziek, mentaal en fysiek. Ik werd heel dun, at nauwelijks meer. Ik ben een jaar opgenomen geweest. Voor roem ben ik wel een beetje bang, ik wil niet weer terugvallen.”

Francis oogt enerzijds gevoelig en kwetsbaar. Maar met haar afro – „Ik kam het een beetje op en dan doe ik er wat haarlak in” – zonnebril, trainingsjasje en gitaarkoffer heeft ze iets weg van een tomboy. „Ik heb wel een keer te vaak op de achterbank van een politiewagen gezeten. Geen grote dingen hoor. Kruimeldiefstallen, dingen die ik nodig had.”

Haar moeder was alcoholist, haar vader verdween de dag nadat hij haar geboorte bij de gemeente had aangegeven. Ze groeide op in het kustplaatsje Blackpool: „Een soort Brighton, maar dan arm. Zo’n dorp waar door de BBC kostuumdrama’s worden opgenomen. Ik moest daar weg om iets met muziek te kunnen gaan doen.”

Toen ze veertien was verpandde haar moeder de televisie voor een drumstel. Zingen deed Francis nog niet. „Zingen zie ik als iets vrouwelijks. Ik wilde nooit vrouwelijk zijn, dat is iets waarmee ik altijd mee heb geworsteld. Ik kan me herinneren dat mijn moeder stiekem een opname maakte van de Celine Dione-cover Baby Think Twice die ik tijdens een karaokeavond zong. Ze vertelde me dat ik ooit zangeres zou worden. Ik heb hem in het weiland bij de paarden gegooid.”

Eerst speelde Francis alleen drums in punkbandjes in haar geboorteplaats. Pas na haar vertrek naar Manchester begon ze te zingen. „Ik hoorde altijd al melodieën in mijn hoofd. In Manchester zong ik mee met de backing vocals. Mijn vriendin Laura zei dat ik er wat mee moest doen. Ik heb mijn drumstel verkocht om een gitaar te kopen. Daarna begon ik open podiumavonden af te gaan met mijn gitaar. Vrijwel elke avond, soms drie, vier optredens per keer. Optreden, op een podium staan, daar ben ik voor geboren.”

Francis’ debuutalbum is opgedragen aan haar moeder. „Ondanks haar problemen heeft ze alles gedaan om me te helpen. Thuis speelde ze PJ Harvey en de Beatles. Die muziek houdt me nog steeds bezig. Toen ik achttien was regelde ze fondsen zodat ik naar een muziekschool kon.”

Francis schrijft haar teksten zelf. „Dat moet, anders loop ik over. Ik vind het mooi dat muziek mensen kan verbinden. Het nummer The Author bijvoorbeeld gaat over mijn ex-vriendin, maar ik hoor van veel heterostellen dat ze het hebben gekozen als huwelijkslied.”

Ze vormt een vast duo met gitarist Simon Robs. Voor haar tweede album, dat in maart moet verschijnen, werkt ze samen met producer Flood, bekend van zijn werk voor onder meer PJ Harvey, U2 en The Killers. „Het was liefde op het eerste gezicht tussen ons.” Francis is hier om te blijven. „Ik wil geen eendagsvlieg zijn. Ik ben hier om iets in steen te zetten, zoals Tracy Chapman of R.E.M.”

Ze laat een zegelring ring zien met de letters K en F. „Mijn broertje vond de ring op school en gaf me hem cadeau op mijn 21ste verjaardag. Toen besloot ik dat mijn podiumnaam Karima Francis moest zijn.”

Karima Francis speelt vanavond in het voorprogramma van Smith & Burrows, Paradiso, 19.30 uur. Morgen, Schouwburg, Gent.