Tamme beurswaakhonden

De ‘flash-crash’ van 6 mei 2010 : dat is het uitgangspunt van het nieuwe boek van thrillerschrijver Robert Harris. Het is de dag waarop de Dow Jones een fantastische duik naar beneden maakte en onstuimig herstelde.

De angst-index is een heel goede, tijdige en enigszins gemankeerde thriller over de intrinsieke gevaren van de moderne financiële markten. Robert Harris (Pompeï, Imperium, Geest) schrijft soepel en geestig en legt aan de hand van één dag uit het leven van zijn hoofdpersoon, wiskundig genie en hedgefonds-oprichter Alexander Hoffmann, de werking bloot van ondoorgrondelijke zaken als hedgefondsen, handels-algoritmen, ‘kwanten’ en beursindices.

De huidige schuldencrisis en de recente kredietcrisis worden door Robert Harris – deels terecht – opgehangen aan een systeemfout van het moderne handelsverkeer: het is zo complex dat ook de handelaren zelf er niks meer van begrijpen. Alexander Hoffmann is een ietwat autistisch wiskundig genie wiens karakter door Harris zo geloofwaardig wordt geëtaleerd dat hij uitstijgt boven het clichématige. Hij heeft zich louter door Quarry laten binnenhalen omdat de geautomatiseerde handel van het hedgefonds een uitstekende arena is om zijn theorieën over algoritmen en kunstmatige intelligentie te kunnen ontwikkelen. Eerst deed hij dat bij de deeltjesversnellers van CERN, totdat hij daar na een schimmig conflict op een zijspoor raakte.

De algoritmen waarmee Hoffman Investment Technologies op basis van historische patronen en nieuwsbronnen de bewegingen van de markt met razendsnelle berekeningen probeert te voorspellen, lijken voldoende op de zelf-lerende softwaresystemen die op Hoffmanns vakgebied der kunstmatige intelligentie worden gebruikt.

Dit artikel werd gepubliceerd in NRC Handelsblad op Vrijdag 2 december 2011, pagina 10 - 11. U kunt het hele artikel hier lezen en het boek bestellen.