Weinig spanning, veel gedoe

Buiten het circuit gebeurde er van alles – daar zorgde de 81-jarige Formule 1-baas Bernie Ecclestone wel voor.

Maar de strijd om de wereldtitel was oersaai.

Na 1.133 rondjes racen over bijna zesduizend kilometer asfalt is het Formule 1 seizoen zondag in Brazilië afgesloten. Red Bull-coureur Mark Webber behaalde zijn eerste zege van het jaar. Een overwinning voor de statistieken want de wereldtitel was al lang vergeven. En alle kunstmatige ingrepen ter bevordering van de spanning ten spijt; in al die ronden en kilometers wilde de strijd om de titel nimmer losbarsten. Een nederlaag voor F1’s big boss Bernie Ecclestone.

Schuldig aan het voor de kijker teleurstellend verlopen seizoen is wereldkampioen Sebastian Vettel. Hij domineerde op een manier die in strijd lijkt met zijn leeftijd. De 24-jarige Duitser prolongeerde zijn titel door te rijden als zijn bijna twee keer zo oude landgenoot Michael Schumacher in diens hoogtijdagen. Vettel domineerde de zouteloze titelstrijd vanaf de eerste kilometers en reed zo constant en foutloos dat hij niet afhankelijk werd van variabelen als betrouwbaarheid van materiaal of de geluksfactor. Bovendien ging zijn Red Bull uitermate vriendelijk om met de snel slijtende Pirelli-banden, een van de nieuwe foefjes om Formule 1 een aantrekkelijker schouwspel te maken.

De coureurs hadden de beschikking over mechanische kunstgrepen waarmee de bolides elke ronde kortstondig meer snelheid maakten. Maar de Pirelli’s waren de enige ingreep van dit jaar die de kwaliteiten van de coureurs testte: wie wist duurzaamheid het beste aan snelheid te koppelen? Het idee van snel aftakelende banden kwam uit de koker van de grote roerganger in de Formule 1, Ecclestone. Het was direct een van de laatste hoogtepunten voor de Brit die de sport al jaren exploiteert maar zijn greep op de sport brozer ziet worden.

De inmiddels 81-jarige Ecclestone, die bepaalt waar en wanneer de Formule 1 neerstrijkt voor een Grand Prix, begon het seizoen met een nederlaag toen de openingsrace in Bahrein werd afgeblazen. In juni probeerde hij de race terug te krijgen en leverde bij de internationale autofederatie FIA een aangepaste kalender in voor de rest van het seizoen. De FIA rekende echter buiten de teams, die weigerden te racen in het politiek onrustige Bahrein en leed gezichtsverlies. „Natuurlijk racen we niet in Bahrein”, vond Ecclestone toen opeens tegenover de BBC. Hij mocht de door Bahrein betaalde 25 miljoen aan oliedollars houden.

Ondertussen had de organisatie van de GP in Istanbul al afscheid genomen van de F1. Ecclestone verdubbelde de prijs voor het organiseren van een race, maar de Turkse tribunes bleven ook dit jaar leeg en de organisatie had geen trek meer in het ophoesten van de miljoenen.

Ook een ander paradepaardje van Ecclestones globaliseringsdrang staat op omvallen: Zuid-Korea kan deelname aan het F1-circus na twee jaar al niet meer ophoesten. En een zoveelste poging voet aan de grond te krijgen in Amerika lijkt ook te stranden nog voordat er een meter gereden is. De Formule 1-baas gaf Texas een contract voor een Grand Prix in Austin. Ecclestone kreeg de overeenkomst onlangs na maanden ondertekend retour, maar de cowboys haalden wel de passages met „onrealistische en onwaardige” eisen eruit: een manier van zakendoen die ‘godfather’ Ecclestone zeker niet gewoon is. Dit weekend zei hij in Brazilië: „Wij maken de contracten, wij kennen een Grand Prix toe. En niet andersom. Ik adviseer ze mijn contract niet te tekenen, ze krijgen er waarschijnlijk niet eens de kans meer voor.” Prompt kreeg New Jersey een race toegewezen.

Grootspraak was er twee weken geleden niet tegenover rechters in München. Ecclestone bekende betrokken te zijn bij de het grootste corruptieschandaal in Duitsland sinds WO II. Hij moest toegeven een Duitse bankier voor ruim 30 miljoen euro te hebben omkocht om een belastingonderzoek naar zichzelf af te wenden. „Ik kon niet anders”, zei de Brit. „Het risico oversteeg de twee miljard euro. Zo simpel was het.” Het icoon kan nog vervolgd worden als de Britse fiscus beslist aan de slag te gaan met de bekentenis.

Een hoop gedoe dus tijdens een weinig spannend seizoen. Ecclestones imperium is gebaat bij een groeiend publiek en dan helpt een eentonige jaargang niet mee. De grote constructeurs beginnen bovendien te morren omdat de Britse nestor de commerciële rechten exploiteert terwijl ze die liever zelf verhandelen. En de kleine renstallen zijn ontevreden over de verdeling van de inkomsten die vooral de rijken rijker maakt.

In The Daily Telegraph hintte Ecclestone vorige week op een mogelijk vertrek. „Als ik Formule 1 nu van de hand wil doen, kan ik het beter naar de beurs in Singapore of Hongkong brengen dan verkopen.” Een duidelijke diskwalificatie van de teams die zelf de macht willen. Op 18 maart begint het circus weer, dan in Melbourne. Bahrein staat gewoon weer op de kalender en voorlopig wijst weinig op het doorbreken van Sebastian Vettels superioriteit.