Kortkolom wetenschap

Een zieke mier wordt op slag minder sociaal

Rotterdam. Mieren die geïnfecteerd worden met een parasitaire schimmel, veranderen radicaal van gedrag. Dat blijkt uit laboratoriumexperimenten met Camponotus aethiops, een mierensoort uit Zuid-Europa, waarbij biologen enkele werksters uit de kolonie opzettelijk besmetten met de schimmel Metarhizium brunneum. In de dagen na de infectie blijken de mieren steeds minder contact te maken met nestgenoten. Het elkaar bevoelen met de antennes neemt af en ook geven ze steeds minder vaak voedsel door aan anderen. Ze gingen niet meer naar de nestkamers en vanaf drie dagen na de infectie bleven ze meestal helemaal buiten het nest, totdat ze stierven aan hun ziekte. Door de gedragsverandering voorkomen de geïnfecteerde mieren dat ook de rest van de kolonie besmet raakt, zo schreven biologen onder leiding van Nick Bos van de universiteit van Kopenhagen gisteren in het wetenschappelijke blad Journal of Evolutionary Biology. Opvallend genoeg waren de geïnfecteerde werksters juist agressiever naar mieren van andere kolonies. Blijkbaar vonden ze het geen probleem als de buren geïnfecteerd zouden raken. (NRC)

Darmbacterie als energieproducent

Rotterdam. Genetisch gemodificeerde darmbacteriën kunnen prairiegras afbreken én daar nuttige biobrandstoffen van maken. Dat melden Amerikaanse biotechnologen vandaag in het wetenschappelijke tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences. De onderzoekers plaatsten extra genen in Escherichia coli-bacteriën zodat die taaie cellulosevezels in gras konden afbreken tot suikers. Nu zijn er al eerder grasverterende bacteriën gemaakt, maar de onderzoekers slaagden er ook in om de bacterie zelf brandstof te laten produceren. Zij testten daarvoor verschillende genensets. Het lukte om de bacterie voorlopermoleculen van diesel, benzine en raketbrandstof te laten produceren. Voordat deze bacterie gebruikt kan worden om op industriële schaal biobrandstoffen te produceren, moet de efficiëntie van beide stappen nog wel verbeterd worden, schrijven de onderzoekers. Nog 95 procent van het cellulose bleef onverteerd. Ook zou een optimale bacterie die alle vrijgekomen energie omzet in brandstof, acht keer zo veel moeten kunnen produceren. (NRC)

Thuisblijver wordt gezien als medestander

Rotterdam. Hoe zou een verkiezingsuitslag veranderen bij een hogere opkomst? Mensen denken dat de partij waarop ze zelf stemmen, daar onevenredig sterk van zou profiteren, laten Groningse psychologen zien in een artikel dat donderdag online verscheen in Psychological Science. En naarmate mensen sterker betrokken zijn bij ‘hun’ partij, projecteren ze hun eigen voorkeur sterker op de thuisblijvers. De Groningers vroegen mensen tijdens de laatste gemeenteraadsverkiezingen en in de aanloop van de landelijke verkiezingen naar de verwachte uitslag en hoe ze dachten dat die zou zijn als alle stemgerechtigden zouden stemmen. De onderzoekers denken dat politieke leiders hun aanhang op dezelfde manier overschatten. (NRC)