Bondscoach beëindigt leven

Voetbalminnend Verenigd Koninkrijk verkeert in shock na de dood van Gary Speed. De Welshman pleegde vermoedelijk zelfmoord.

Gary Speed besprak zaterdagmiddag nog schijnbaar opgewekt en kundig het voetbal in BBC’s Football Focus. De bondscoach van Wales kreeg lovende kritieken over het spel van zijn elftal. Hij maakte de afspraak voor Kerstmis nog eens te gast te zijn in het programma. Gisterochtend vond de politie de 42-jarige oud-international dood in zijn woning, vermoedelijk na zelfmoord.

Het overlijden van Speed schokte Groot-Brittannië en Wales in het bijzonder. „Ik ben diep bedroefd en kapot”, reageerde Ryan Giggs, aanvaller van Manchester United, die met de oud-middenvelder in de nationale ploeg heeft gespeeld. „Gary Speed was een van de aardigste mensen in het voetbal. Ik ben trots dat ik een ploeggenoot en vriend van hem was. Woorden schieten tekort. Mijn gedachten zijn bij zijn familie.”

De Nederlander Raymond Verheijen was sinds een jaar assistent van Speed. Hij hoorde het nieuws van internationals, zei hij tegen de NOS. „Ik heb intensief met Gary gewerkt, maar heb op geen enkel moment maar een klein signaal opgevangen dat zoiets zou gebeuren. Ik heb er geen woorden voor. Gary had een sterke persoonlijkheid, met veel leven en strijd. Een intelligente man, met een rijk voetbalverleden en daarnaast een echte familieman.”

Speed speelde 85 interlands voor Wales en droeg 44 keer de aanvoerdersband. Alleen oud-doelman Neville Southall haalde meer caps voor The Dragons. Speed, vorig jaar geridderd door koningin Elizabeth, kwam tot 535 wedstrijden in de Premier League, bij Leeds United, Everton, Newcastle United, Bolton Wanderers en Sheffield United.

Met Leeds behaalde hij in 1992 de Engelse titel, zijn grootste prijs. De ‘linkspoot’ werd geprezen om zijn spelinzicht, trap en professionele wijze waarop hij zijn sport bedreef.

Speed begon vorig seizoen bij Sheffield United zijn trainersloopbaan, maar werd nog geen half jaar later aangesteld als bondscoach van Wales. Het elftal plaatste zich niet voor het EK, zoals het zich nog nooit voor een eindtoernooi kwalificeerde. Speed kreeg complimenten voor zijn aanpak en wilde een serieuze gooi doen naar WK-deelname.

De wedstrijden in de Engelse Premier League werden niet afgelast, maar begonnen met een minuut stilte. Ook Swansea City-Aston Villa, met vijf internationals van Wales op het veld. Shay Given, de Ierse Villa-doelman en oud-ploeggenoot van Speed, liet zijn tranen de vrije loop bij de herdenking, gevolgd door een ovationeel applaus.

Liverpool-aanvaller Craig Bellamy, international van Wales, besloot niet te spelen tegen Manchester City. Voetbal was van ondergeschikt belang, vond ook zijn manager Kenny Dalglish, die ooit Speed naar Newcastle United haalde. „Maar het zou respectloos naar Gary zijn de wedstrijd niet te spelen”, zei de Schot.

De dood van Speed kwam een dag nadat Stan Collymore, oud-aanvaller van onder meer Liverpool, openlijk had verteld over zijn gevecht tegen depressiviteit. Het leidde her en der in het voetbal tot discussie over de druk op topsporters – en arbiters. Twee weken geleden probeerde een Duitse scheidsrechter zelfmoord te plegen, zaterdag deed een Belgische grensrechter ook een poging.

Britse media gissen naar de reden van de vermoedelijke zelfmoord van Speed, die een vrouw en twee zoons achterlaat. „Hij was vrolijk aan de telefoon gisteren”, twitterde oud-speler en Welshman Robbie Savage gisteren. „Why, why?”