Voor Apoel Nicosia stellen de Cyprioten hun bruiloft uit

Voor het eerst heeft een Cypriotische club zich bij de zestien beste clubs van Europa geplaatst. Apoel zorgt voor succes en economische groei in Nicosia.

Corruptie, wanbetalingen en omkoping. Joost Broerse kende het beeld van het Cypriotische voetbal, maar werd verrast in ruim tweeënhalf jaar bij Apoel Nicosia, de club die hij begin dit seizoen verruilde voor Excelsior. „Het is een stabiele club, met een rustige voorzitter en een verstandige trainer”, zegt de middenvelder. „Dat is op Cyprus absoluut niet gewoon.”

Apoel, in 1926 opgericht in een traditionele bakkerij, bereikte gisteren als eerste Cypriotische club de achtste finales van de Champions League, na een gelijkspel tegen FC Zenit (0-0) in een groep met FC Porto en Sjachtar Donetsk. Honderden supporters vierden na de wedstrijd in Sint Petersburg tot in de ochtend in het centrum van Nicosia de plaatsing van de nummer 77 van de UEFA-ranglijst bij de beste zestien clubs van Europa.

„Wie drie jaar geleden had voorspeld dat dit zou gebeuren, was voor gek verklaard”, reageerde Costas Koutsokoumnis, voorzitter van de Cypriotische voetbalbond. „Apoel bewijst dat het mogelijk is wat te bereiken met beperkte middelen. Succes heeft niets te maken met de duurste spelers kopen, maar met planning over de lange termijn en vertrouwen in dezelfde trainer.”

De opmars van Apoel begon enkele jaren geleden met de komst van voorzitter Foivos Erotokritou. De ondernemer gunde de Serviër Ivan Jovanovic enkele seizoenen een elftal op te bouwen. Dat is ongebruikelijk in de Cypriotische competitie waarin ongeduldige bestuurders bij de minste tegenslag hun trainer ontslaan. Deze week werd de Nederlander Ton Caanen bij AEK Larnaca weggestuurd door een landgenoot, technisch directeur Jordi Cruijff.

Erotokritou hielp de 21-voudig landskampioen uit de financiële moeilijkheden met de inkomsten uit de eerste Champions League-deelname, twee jaar geleden. Hij zorgde dat Jovanovic, die eerder vier Griekse clubs leidde, kon investeren in een nieuw elftal, met vooral Brazilianen, Portugezen en Cypriotische talenten. „We zijn een kleine club uit een klein land”, zei Erotokritou. „We hebben dit stap voor stap opgebouwd. Geluk komt niet uit zichzelf, we hebben het zelf in de hand.”

Apoel, dat nu – officieel – een begroting heeft van 10 miljoen euro, verdiende dit seizoen al 12 miljoen euro in de Champions League. Het voetbal zorgt ook voor economische groei in Nicosia, met stijgende inkomsten voor cafés, restaurants en gokkantoren. Apoel krijgt bestellingen voor merchandising uit Griekenland, Brazilië, Ghana en Canada.

Broerse heeft gemerkt hoe belangrijk Apoel is voor de supporters. „Ze plannen bruiloften op Cyprus niet op wedstrijddagen, want dan komt er niemand. Trouwen doen ze in een interlandweekeinde. De huwelijksreis wordt nu Apoel Champions League speelt meestal gecombineerd met een wedstrijd in Europa.”

De vaste aanhang in het GSP Stadion is een belangrijk wapen, stelt Broerse. „De passie zit de supporters in het bloed. Ze zitten dicht op het veld, wat voor tegenstanders intimiderend is. Sommigen zien de wedstrijd niet eens omdat ze alleen maar bezig zijn de massa in beweging te houden. Ook op de nette tribune vechten supporters elke beslissing in het nadeel van Apoel aan.”

Broerse denkt dat het hele Cypriotische voetbal zal profiteren van de Champions League-campagne van Apoel. „De chaos in de competitie is al veranderd in de seizoenen dat ik voor Apoel speelde. Nu ook AEK Larnaca en Omonia Nicosia ervaring hebben opgedaan in het Europese voetbal en niet zijn weggespeeld, is Cyprus een interessanter land voor voetballers. De voorzitter van Apoel is ook bezig met een nieuwe, moderne trainingsaccommodatie. Hij wil echt wat achterlaten bij de club.”