Eindelijk thuis

Na bijna zes maanden zweven keerde de Soyuz-ruimtecapsule gisteren terug op aarde. Hij landde volgens plan in de met sneeuw bedekte steppen rond het stadje Arkalyk in Noord-Kazachstan, even voor zonsopgang. Personeel van de Russische ruimtevaartorganisatie was meteen ter plaatse om de driekoppige bemanning te bevrijden.

NASA-commandant Mike Fossum (Verenigde Staten) en astronauten Satoshi Furukawa (Japan) en Sergei Volkov (Rusland), wiens vader ook kosmonaut was, verbleven 165 dagen aan boord van het International Space Station (ISS).

Het is de eerste keer dat een ruimtevaartuig terugkeert op aarde sinds de NASA haar spaceshuttleprogramma deze zomer stopzette. Sindsdien kunnen alleen Russische ruimtevaartuigen het ISS, dat een waarde heeft van 100 miljard dollar en door zestien landen wordt onderhouden, bereiken. Rusland hoopt dat de voorspoedige landing bij -15 graden het vertrouwen in zijn vloot herstelt. In augustus crashte een onbemand Russisch ruimteschip met vracht.

De ruimtevaarders bleken gezond bij hun landing. Nog dezelfde middag werden de astronauten naar de stad Kustunay gevlogen voor een traditioneel Kazachstaans onthaal. De vervangers, twee Russen en een Amerikaan, gingen woensdag al aan boord van het ISS. Volgende maand wordt een shuttle met nog eens drie man versterking gelanceerd.