Zeeschildpad wordt langzaam oud

Schildpadden behoren tot de dieren die het oudste van allemaal worden. De oudste schildpadden in gevangenschap werden meer dan 200 jaar. Nu hebben Engelse biologen ontdekt dat zeeschildpadden er in het wild ook heel lang over doen om volwassen te worden. Pas als zij 45 jaar zijn leggen de vrouwtjes voor het eerst eieren (Het staat in Functional Ecology van 12 oktober).

De biologen onderzochten de Caretta caretta, de onechte karetschildpad. Die zeeschildpad legt haar eieren op de zandstranden van Mexico en Florida. Als de eieren uitkomen zijn de ouders al weg. De kleine schildpadjes hobbelen naar zee, en leren zelf hun voedsel te vinden. Als ze wat aangesterkt zijn, zwemmen ze de oceaan op. Daar komen ze in de grote oceaanstroming terecht die ze meevoert naar de overkant van de Atlantische Oceaan. En daarna weet niemand precies waar de dieren blijven.

Jarenlang zwerven ze over de oceaan, en pas veel later bereiken zij als volwassen zeeschildpadden weer het strand waar zij uit het ei kropen. Maar hoe lang de schildpadden erover doen om zelf vader en moeder te worden, was niet precies bekend.

De biologen hebben dat nu uitgerekend, door te kijken hoe snel het schild van de zeeschildpadden groeit. Met drijfboeien, die net als de schildpadjes werden meegevoerd met de oceaanstroming, lieten ze eerst zien dat de dieren er gemiddeld ruim een jaar over doen de overkant te bereiken. Sommige jonge schilpadjes spoelen na de oversteek aan op de stranden van Engeland en Frankrijk. Hun schild is dan ongeveer twintig centimeter. Met nog wat extra gegevens konden de biologen zo de groeisnelheid van het schild bepalen. Het schild van de kleinste vrouwtjes die eieren leggen is een meter, en dat betekent dat ze tussen de 40 en 50 jaar zijn.

De biologen maken zich er zorgen over dat zeeschildpadden pas zo laat eieren leggen. Want de jonge zeeschildpadjes die we nu beschermen, zullen zich dus pas over 45 jaar voortplanten. Wat zal er ondertussen gebeurd zijn?

Sander Voormolen