Murdoch wast handen in onschuld

James Murdoch werd gisteren opnieuw verhoord door het Britse Lagerhuis over het afluisteren door News of the World. De uitkomst bleef onbevredigend en verzandde in een oeverloos welles-nietes.

Hij bood zijn excuses aan voor het afluisteren van bekende en minder bekende Britten door tabloid News of the World. Hij bood zijn excuses aan voor het bespioneren van prins William en anderen door News of the World. En hij bood zijn excuses aan voor een kop in The Sun in 1989, die aanhangers van voetbalclub Liverpool verantwoordelijk stelde voor de ramp in het Hillsborough-stadion.

Maar verder waste James Murdoch, topman van uitgeefconcern News International, zijn handen gisteren opnieuw in onschuld tijdens een verhoor voor een commissie in het Britse Lagerhuis. Zelfs een bittere woordenwisseling met Lagerhuislid Tom Watson, die hem uiteindelijk toewierp „de enige maffiabaas te zijn die niet weet dat hij een criminele organisatie leidt”, gleed – na een verontwaardigd „dit is ongepast” – van Murdoch af.

Het verhoor bleef daardoor steken in onbevredigendheid. Opnieuw bleef onbeantwoord hoeveel Murdoch afwist van de illegale praktijken bij News of the World, en wanneer hij doorhad dat meer dan één verslaggever zich schuldig maakte aan afluisteren. Daardoor blijft onduidelijk of de top van uitgeefconcern News International verantwoordelijk is voor het toedekken van het schandaal.

Eigenlijk was het ruim tweeënhalf uur durende verhoor gisteren niet meer dan een uitgebreid welles-nietes. Enerzijds was daar de getuigenis van James Murdoch, en anderzijds die van Tom Crone, huisadvocaat van News of the World, en Colin Myler, de laatste hoofdredacteur van de tabloid. Zij spraken Murdochs eerdere getuigenis in juli tegen en waren de reden dat de topman gisteren opnieuw voor de Lagerhuiscommissie moest verschijnen.

De twee beweren dat ze de topman hebben verteld over de zogenoemde ‘For Neville’ e-mail. Die e-mail bevatte de transcripten van 35 voicemailberichten die waren afgeluisterd in opdracht van de tabloid, en was geadresseerd aan Neville Thurlbeck, een van de sterverslaggevers van News of the World. Dat zou dus betekenen dat niet alleen de Koninklijk Huis-verslaggever Clive Goodman zich schuldig maakte aan illegale afluisterpraktijken, maar wellicht ook Thurlbeck. Bovendien ging het niet om het afluisteren van de telefoons van naaste medewerkers van prins William, waarvoor Goodman was veroordeeld, maar om de voicemail van Gordon Taylor, de voorzitter van de Footballers’ Association, de Engelse spelersbond.

James Murdoch zei tijdens zijn eerste verhoor in juli zich „niet bewust” te zijn van een e-mail waarin stond dat het afluisteren wijdverbreid was.

En dat hield hij gisteren vol. Ja, hij wist dat er een e-mail bestond met de transcripten van voicemailberichten. Maar hij had de mail niet onder ogen gekregen en had vertrouwd op de briefing die hij erover kreeg door advocaat Crone en hoofdredacteur Myler. En die hadden helemaal niets gezegd over de betrokkenheid van andere journalisten. Ze hadden hun baas alleen verteld dat de mail betekende dat er een forse schikking moest worden getroffen met Gordon Taylor. En nee, hij had niet doorgevraagd. Niet over waarom die schikking nodig was, niet over wie er bij betrokken was, niet over waarom Crone en Myler het al over honderdduizenden ponden hadden terwijl ze slechts tekenbevoegdheid hadden voor 10.000 pond.

In een bedrijf als News Corp, met wereldwijd meer dan 50.000 werknemers, „vertrouwen we op de leidinggevenden om ons bij te praten”. „Het is onmogelijk om alles wat er gaande is, zelf te managen.” Kortom; hoofdredacteur Myler had duidelijker moeten uitleggen dat de zaak uit de hand liep.

„Zou uw vader niet wel hebben doorgevraagd?”, vroeg een Lagerhuislid in een verwijzing naar mediamagnaat Rupert. „Ik wil niet speculeren over wat mijn vader wel of niet zou hebben gedaan”, antwoordde Murdoch jr.

De beste opmerkingen kwam van Lagerhuislid Philip Davies. Die merkte op gespeeld verbaasde toon op dat James Murdoch een wel erg „nonchalante houding” vertoonde als het ging om het runnen van een bedrijf. „U schikt zaken zonder een maximum bedrag voor een schadevergoeding vast te stellen, maar alleen een ruwe schatting. U vindt dat het bedrijf juridisch advies moet inwinnen, maar u vraagt vervolgens niet eens naar wat dat advies dan was.”

Het zijn die woorden die Murdoch het meeste schade kunnen berokkenen. De aandeelhouders van moederbedrijf News Corp en satellietzender BSkyB, waarvan Murdoch bestuursvoorzitter is, zullen zeker naar het verhoor hebben gekeken. Diegenen die al twijfelden over de geschiktheid van James als opvolger van zijn vader, zagen gisteren zeker geen bekwame topman van een mediaconglomeraat zitten in het Lagerhuis.

Of zoals parlementslid Davies concludeerde: „Dit is misschien niet de maffia, maar het klinkt zeker niet als Management Today.”