Alleen de pruimtabak ontbreekt

Na de vorige maand behaalde wereldtitel in Panama is honkbal hot in Nederland. Zo was een clinic met Amerikaanse professionals snel volgeboekt.

De zevenjarige Quinten van Hemert kijkt op tegen een man die drie weken geleden met een gouden medaille in zijn hand stond. Hij heet Kalian Sams, honkballer van de Minnesota Twins en half oktober speler van de ploeg die het WK in Panama won. Naast Sams staat de Amerikaan Dexter Fowler, een imposante middenverrevelder van de Colorado Rockies en drie jaar geleden winnaar van olympisch brons in Peking. Van Hemert luistert ingespannen naar het tweetal. Hij wil later net zo goed worden als international David Bergman, zijn grote held van Kinheim.

In een overvol Ronald McDonald Centre in Amsterdam geven talloze prominente honkballers een clinic in het kader van de European Big League Tour, een initiatief van de Nederlandse honkballer Rick van den Hurk, die de sport wil promoten in Nederland. Onder hen ook Prince Fielder, eerste honkman van de Milwaukee Brewers, en eerder dit jaar uitgeroepen tot meest waardevolle speler van de All Star Game. Fielder incasseert een jaarsalaris van 15,5 miljoen dollar.

Ondanks de aanwezigheid van veel Amerikaanse sterren uit de Major League reikt de applausmeter deze zondagmiddag het hoogst bij de opkomst van catcher Sidney de Jong, uitkomend voor L&D Amsterdam, en eveneens in het bezit van WK-goud. Honkbal is hot in Nederland sinds het gewonnen WK. „We proberen het momentum zo lang mogelijk vast te houden”, vertelt de Amerikaan Brain Farley, bondscoach van Nederland, terwijl hij zich verbaast over de publieke belangstelling. „Omdat de competitie nu vier, vijf maanden stil ligt, hebben we dit soort initiatieven nodig. Hopelijk worden we ook genomineerd voor sportploeg van het jaar. Op die manier blijft honkbal in the picture.”

De opkomst is ongekend in Amsterdam, ziet ook Farley. Liefst twee groepen van 160 kinderen hebben zich aangemeld voor een clinic. Er was zelfs een inschrijvingsstop. Quinten van Hemert was een van de gelukkigen. Met zijn outfit zit het wel goed; zwarte honkbalschoenen, rode sokken, witte broek, rood shirt en dito pet, waaronder zijn rossige haardos tevoorschijn komt. Je zou bijna zeggen: alleen een portie pruimtabak ontbreekt nog. Van Hemert leert onder meer hoe hij moet slaan van Sams. „Druk op je bovenbeen, daar haal je je kracht vandaan”, doceert de international. De kinderen volgen de aanwijzingen minutieus. „Draaien met je voet en swingen, alsof je met je voet een insect doodmaakt.”

Kinderen hangen aan de lippen van de internationals. Ze vragen veel, willen handtekeningen en luisteren aandachtig. Quinten bekeek de finale van het WK in het clubhuis van Kinheim, waar hij al vanaf zijn vierde jaar lid is, net als zijn broer Wesley (13 jaar). De twee willen niets liever dan in de voetsporen treden van de honkbalinternationals. Aan hun motivatie ligt het niet.

De Nederlandse honkbalbond hoopt de komende periode de vruchten te plukken van de hype die is ontstaan na het WK. „Je moet winnen om aandacht te krijgen”, weet Tjerk Smeets, oud-international en nu marketingmanager van de bond. „Winnen is ons gelukt, dus is het tijd voor stap twee.” Smeets bouwt met zijn handen een piramide, waarmee hij de huidige situatie wil schetsen. „Als de top hoger moet komen, dient eerst de onderkant uitgebouwd te worden”, legt hij uit. „In dat stadium zitten we nu. Als er meer kinderen via scholen of clubs gaan honkballen, dan komt er ook meer talent binnen, waardoor we in de toekomst nog sterker kunnen worden.”

Verder hoopt Smeets, zoon van de beroemde sportpresentator, een grote geldschieter binnen te halen. Die is in zijn ogen cruciaal bij het verder uitbouwen van de sport. Oud-bondscoach Robert Eenhoorn is in onderhandeling om drie Major League-wedstrijden in Nederland te laten spelen. En, nog belangrijker, op 7 september 2013 besluit het IOC of honkbal weer terugkomt op de olympische kalender.

Niemand twijfelt eraan dat er honkbaltalent rondloopt in Nederland. Ook organisator Van den Hurk niet. „Het Nederlandse succes is natuurlijk een enorme motivatie voor die kinderen. Aan het enthousiasme merk je dat er iets is gebeurd in Nederland”, merkt Van den Hurk, werper bij de Baltimore Orioles.

Quinten van Hemert maakt vreugdesprongetjes als de clinic ten einde is. Kalian Sams en Dexter Fowler vinden dat hij talent voor slaan heeft. Een extra motivatie. Hij heeft blosjes op zijn wangen, van de inspanning en de opwinding. Samen met broer Wesley poseert hij nog even voor een foto. Leuk voor later.

    • Jan Cees Butter