Vechtscheiding oprichters Ikos escaleert

Met veertig rechtszaken en vele miljoenen hebben twee oprichters van hedgefonds Ikos elkaar bestreden. De strijd laait op nu een van hen een eigen hedgefonds begint.

Ooit stonden ze te boek als een van de succesvolste tandems in de hedgefondsindustrie. De Griekse Elena Ambrosiadou – volgens de Britse pers jarenlang de best betaalde vrouw in het Verenigd Koninkrijk – leidt vanaf 1992 samen met haar Engelse echtgenoot Martin Coward het door hen opgerichte hedgefonds Ikos. De bomen leken, dankzij het wiskundige model achter het fonds, tot in de hemel te groeien. Totdat Ambrosiadou tijdens de wintersportvakantie van haar echtgenoot zijn onderzoeksteam ontsloeg. De start van een bizarre vechtscheiding was gemaakt. Nu Coward een rivaliserend hedgefonds begint is een volgend hoofdstuk aangebroken.

Veertig rechtszaken en vele miljoenen hebben Ambrosiadou en Coward er al voor over gehad om elkaar het leven zuur te maken. Beschuldigingen over spionage en afluisterpraktijken vliegen over en weer. Ook ex-medewerkers zijn inzet van de strijd geworden.

De romance tussen de Griekse Ambrosiadou en de Britse Coward ontstond op de universiteit van Cambridge. Coward volgde net als Ambrosiadou de studie control engeneering waarbij ze leerden wiskundige modellen toepasbaar te maken in de praktijk. Daarvan had het inmiddels getrouwde stel veel profijt toen ze in 1992 hedgefonds Ikos (Grieks voor thuis) oprichtten. Aan de basis lag een wiskundig model waarbij beleggingen op basis van historische koersgegevens werden gedaan.

De rolverdeling in het Londense bedrijf was helder. Coward ontwikkelde de onderzoekssoftware en Ambrosiadou leidde het bedrijf. Met Ikos ging het voor de wind. In 2006 beheerde het bedrijf een vermogen van 3,5 miljard dollar. FX Fund, het vlaggenschip van Ikos, bood in sommige jaren zelfs rendementen tot 11,5 procent.

Het ging mis in 2008 toen Ambrosiadou het veertienkoppige onderzoeksteam van Ikos ontsloeg. Coward was daarover zeer verbolgen omdat hij hen als familie beschouwde. De verhoudingen kwamen nog verder op scherp te staan toen Coward een jaar later Ikos verliet. Meteen zette het fonds alles in werking om Coward een spreekverbod op te leggen. En met succes. Tot op heden mag de Brit niets zeggen over het fonds of Ambrosiadou.

De juridische strijd tussen het echtpaar barstte pas echt goed los toen bleek dat Coward de wiskundige codes achter het koersvoorspellingsmodel van Ikos had gestolen. Hij zou dit, zo bleek uit gerechtsstukken, samen hebben gedaan met een van de in 2008 ontslagen onderzoekers, Sam Gover. Onder gerechtelijke dwang gaf Coward in 2010 toe de codes te hebben meegenomen omdat ze, naar eigen zeggen, „nog steeds zijn eigendom zijn”. Ambrosiadou riposteerde door te stellen dat Coward van elk eigendomsrecht afzag toen hij bij Ikos vertrok.

Coward beschuldigde Ambrosiadou op zijn beurt van spionage. Volgens hem liet de Griekse afluisterapparatuur ophangen in hun Engelse woning en was ze verantwoordelijk voor de gps-volgapparatuur onder zijn auto. Ambrosiadou zou hem bovendien hebben laten volgen in Monaco en Saint-Tropez, toen Coward daar een aantal ex-leden van het onderzoeksteam ontving. Doel van deze Operatie Apollo was, zo beweerde Coward, informatie te verzamelen die gebruikt zou kunnen worden in toekomstige processen tegen hem.

Voormalig onderzoekslid Sam Gover spande vorig jaar eveneens een procedure aan tegen Ikos en Ambrosiadou, wegens spionage door zijn bovenbuurvrouw. Deze vrouw, die zich voorstelde als de Nederlandse Laura Maria van Egmond, bleek in werkelijkheid de in Israël getrainde spion Laura Merts te zijn. Zij zou informatie hebben ingewonnen over het nieuwe investeringsfonds dat Gover had opgericht. Voor de Londense rechtbank ontkende Ambrosiadou haar betrokkenheid niet en de zaak wordt geschikt.

Deze week meldt zakenkrant Financial Times dat Coward volgend jaar een rivaliserend hedgefonds begint. Sailliant detail is dat hij dezelfde modellen zou willen gebruiken die aan het succes van Ikos ten grondslag lagen. De Brit ontkent.

Na het vertrek van Coward en dankzij de wereldwijde kredietcrisis liep het vermogen van Ikos in 2009 terug tot 1,4 miljard. Ambrosiadou – die en passant ook nog het grootste privéjacht ter wereld had gekocht – verklaarde onlangs echter dat ze verwacht dat het fonds aan het eind van dit jaar terug is op het niveau van voor de crisis. De vraag is wat een concurrerend fonds van Coward voor Ikos zal betekenen. Een nieuw juridisch gevecht wacht.