Daar is hij weer, terug van weggeweest

Ajax verslaat Dinamo Zagreb en is na de winterstop zeker van Europees voetbal.

Er gloort zelfs hoop op een vervolg in de Champions League.

Gregory van der Wiel of Ajax, center, scores past goalkeeper Ivan Kelava, left, and Domagoj Vida, right, of Dinamo Zagreb during their Group D Champions League soccer match at ArenA stadium in Amsterdam, Netherlands, Wednesday, Nov. 2, 2011. (AP Photo/Peter Dejong) AP

Ajax speelt ook na de winterstop Europees voetbal. De 4-0 zege op Dinamo Zagreb in groep D van de Champions League verzekerde Ajax minimaal van de derde plaats, die recht geeft op deelname aan de Europa League. Door de nederlaag van Olympique Lyon tegen Real Madrid gloort zelfs een vervolg in de Champions League.

Ajax-Dinamo Zagreb was twintig minuten oud toen Christian Eriksen met een listig hakballetje Gregory van der Wiel schuin voor het doel vrij speelde. De verdediger overzag de situatie vanuit zijn ooghoeken, zag geen afspeelmogelijkheden en besloot voor eigen succes te gaan. Met de precisie van een chirurg schoot Van der Wiel de bal hoog in het doel, 1-0. Een bevrijdende treffer voor zowel Ajax als de doelpuntenmaker. Alsof Van der Wiel zeggen wilde: hier ben ik, terug van weggeweest.

Ook een sportman moet soms gereset worden. Van der Wiel speelde al sinds het WK voetbal in Zuid-Afrika onder zijn gebruikelijke niveau. Bij het Nederlands elftal wist de verdediger zijn vormcrisis redelijk te camoufleren, maar bij Ajax ging het van kwaad tot erger. Het was een klein wonder dat de haperingen in zijn spel bijna anderhalf jaar verhuld bleven. Maar nadat Van der Wiel vier weken geleden tegen FC Groningen met rood het veld had moeten verlaten, hij vervolgens in de uitwedstrijd tegen Dinamo Zagreb miserabel slecht had gespeeld en tegen Feyenoord een geseling van het publiek had moeten ondergaan, begreep trainer Frank de Boer dat het zo niet verder kon.

Maar hoe geef je een speler rust? Door hem niet in de selectie op te nemen of door hem op de bank te zetten? Als een speler rust nodig heeft, ligt het voor de hand dat hij thuisblijft om noch lichaam, noch geest enige tijd bloot te stellen aan de gebruikelijke spanningen rond een wedstrijd. Dan neem je Van der Wiel niet tweemaal op rij mee naar Kerkrade voor een uitwedstrijd tegen Roda JC. Dan laat je die speler niet in de bekerwedstrijd in de negentigste minuut invallen. En dan laat je hem een paar dagen later evenmin een volledige competitiewedstrijd op de bank zitten. Dan heb je Van der Wiel geen rust gegeven, maar heb je hem gepasseerd.

Maar waarom zegt trainer Frank de Boer dat dan niet? Om Van der Wiel in bescherming te nemen. De 28-voudige international kreeg de laatste weken veel kritiek te verduren met als dieptepunt zijn met een fluitconcert begeleide wissel tegen Feyenoord. De Boer verkoos een zalvende oplossing boven een harde ingreep door hem bewust in de luwte op adem te laten komen. Maar intern heeft de trainer wel een kritisch functioneringsgesprek met zijn verdediger gevoerd.

De Boer gaf gisteravond voor de wedstrijd tegenover Studio Sport toe dat hij Van der Wiel bewust een periode van zelfreflectie had toegestaan. „Natuurlijk mag een speler een minder periode hebben, maar hij moet wel keihard terugknokken. Ik heb mijn vertrouwen in Van der Wiel nooit verloren en heb dat in de media ook altijd uitgestraald. Nu moet hij het zelf doen. Maar daar heb ik alle vertrouwen in.”

Van der Wiel had de boodschap van zijn trainer begrepen. Nu de roes van het succesvol WK is uitgewerkt en hij de frustratie over een mislukte lucratieve buitenlandse transfer heeft verdreven, beseft de international dat hij niet langer op zijn reputatie kan teren maar simpelweg moet presteren. En dat deed hij gisteravond tegen Dinamo Zagreb. Van de Wiel, die als een veredelde middenvelder speelde, verdedigde fel en verbeten en was dwingend en creatief in de opbouw.

Nadat Miralem Sulejmani vijf minuten na de openingstreffer voor 2-0 had gezorgd kreeg Ajax het scenario waarnaar het had verlangd en Van der Wiel de bedding waarin hij aan zijn zelfvertrouwen kon werken. Zo nu en dan liet hij zijn klasse zien. Bijvoorbeeld in de 65ste minuut toen Van der Wiel betrokken was bij de vloeiende aanvalscombinatie die Siem de Jong in staat stelde om voor 3-0 te zorgen. De eindstand werd bepaald door de Uruguayaan Nioclás Lodeiro, 4-0.

De overwinning op Dinamo Zagreb bracht Ajax in groep D naar de tweede plaats achter Real Madrid met een voorsprong van drie punten op Lyon. De uitwedstrijd tegen de Franse ploeg op 22 november is vrijwel zeker beslissend voor de tweede plaats. Bij een zege verzekert Ajax zich van een vervolg in de Champions League.

    • Henk Stouwdam