Praatjes brengen Cain in problemen

Een rechtse Afro-Amerikaan als geheim wapen tegen Obama. Herman Cain was voor de Republikeinen even dé presidentskandidaat. Maar nu is hij alweer omstreden.

De politieke toekomst van de Republikeinse sensatie Herman Cain is opeens hoogst onzeker geworden. Sinds website Politico dit weekend onthulde dat Cain door twee vrouwelijke oud-medewerkers is beschuldigd van seksuele intimidatie, én dat schadeclaims zijn afgekocht door zijn toenmalige bedrijf, is Cain de greep op zijn campagne kwijt.

Niet alleen de beschuldigingen, maar zeker ook Cains onzekere verweer brengt de campagne van de Republikein in gevaar. Cain is de enige kandidaat die Mitt Romney evenaart in de peilingen voor de presidentskandidatuur, maar hij heeft geldschieters nodig om zijn nog amateuristische campagne en organisatie op te bouwen.

Over twee maanden beginnen de Republikeinse voorverkiezingen al. Cain wist de laatste weken ieder debat te laten gaan over zijn belastingplan (‘9-9-9’, naar de belastingpercentages die hij wil), maar zal vanaf nu een seksschandaal moeten ontkennen.

De beschuldigingen van seksuele intimidatie dateren uit de periode 1996 tot 1999, toen Cain het bedrijf National Restaurant Association leidde. Twee oud-medewerksters hebben volgens Politico een klacht ingediend tegen hun toenmalige baas, die „seksueel expliciet” tegen hen had gepraat.

Volgens de vrouwen hebben ze destijds een schikking aangeboden gekregen: een zak geld als ze het bedrijf zouden verlaten en nooit meer over de kwestie zouden spreken.

Cain, ook oud-topman van het bedrijf Godfather’s Pizza en voorganger in een baptistengemeente, wilde eerst geen commentaar geven. Daarna zei hij dat hij de zaak niet kende.

Hij had duizenden mensen onder zich gehad, en kon niet op anonieme beschuldigingen ingaan. Een harde ontkenning volgde bij een perslunch. Cain stak een vinger in de lucht, keek strak de zaal in en zei: „Ik heb in veertig jaar dat ik bedrijven leid, nooit iemand seksueel geïntimideerd.” En: „Ik werd valselijk beschuldigd. [..] Ik weet niet van een schikking. Ik hoop dat het niet veel was, want ik heb niets gedaan.”

Met deze harde ontkenning dreigt Cain zichzelf nu in de nesten te hebben gewerkt – zoals ooit Bill Clinton, die in januari 1998 even stellig voor de camera’s verklaarde „geen seksuele relatie” te hebben gehad met „deze vrouw”, Monica Lewinsky.

Cains verhaal veranderde gisteren. Tegen het hem gunstig gezinde Fox News zei hij dat er inderdaad met één vrouw een schikking was getroffen, „misschien drie maandsalarissen, ik weet het niet meer”.

En zo zal de presidentskandidaat die zich succesvol profileerde met een conservatief-christelijke boodschap, de komende dagen de handen vol hebben aan het rechtbreien van elkaar tegensprekende verhalen.

Cain gooide het bij Fox over een andere boeg. Het waren de progressieve media die in zijn verleden zijn gaan wroeten. De website Politico, die de primeur bracht, brengt ook een klein, maar goed geïnformeerd blad uit voor de incrowd in Washington (politici, lobbyisten en journalisten). Cain zei dat de „Beltway media” (media die populair zijn binnen de ringweg van Washington) een dartbord op zijn rug hebben geplakt, en op hem schieten.

De klacht valt op de vruchtbare aarde van het hevig gepolariseerde Amerikaanse medialandschap. Fox News en talrijke conservatieve Talk Radio-zenders schaarden zich gisteren meteen achter Cain, die het slachtoffer was van een linkse hetze.

Laura Ingraham, een van de populairste conservatieve radiohosts, riep haar luisteraars op „meer dan ooit achter Cain te gaan staan”.

Ingraham zei dat de ‘campagne’ tegen Cain overeenkomsten vertoont met de affaire van Clarence Thomas in 1991. Thomas, net als Cain een zwarte Republikein, werd beschuldigd door Anita Hill wegens seksuele intimidatie. Een nipte meerderheid van de Senaat stemde in met zijn benoeming tot het Hooggerechtshof, maar de kwestie verdeelde blank en zwart, en progressief en conservatief Amerika diep.

Laura Ingraham zei dat Herman Cain, net als destijds bij Thomas, de toorn van progressief Amerika over zich heeft gekregen. Het establishment kan zwarte Republikeinen volgens haar niet uitstaan. Afro-Amerikanen zouden bij de Democraten horen. Ingraham: „Dit zaakje stinkt, als een dikke rotte vis.”

    • Guus Valk