MF Global gokte en ging ten onder in eurocrisis

Het Amerikaanse handelshuis MF Global vroeg gisteren bescherming tegen schuldeisers aan. Het bedrijf kocht de laatste tijd Europese staatsobligaties in de hoop daar aan te verdienen.

Het leek Jon Corzine een buitenkansje, de Europese schuldencrisis. Obligaties van Italië, Spanje, Ierland, Portugal en België waren door de crisis voor ‘een prikkie’ te koop, terwijl er aantrekkelijke rentes op zaten. Volgens een reclameleus was Corzines Amerikaanse effectenkantoor MF Global „bij uitstek geschikt om klanten in moeilijke marktomstandigheden te helpen navigeren.” En dus kocht de topman van MF Global groot in. Eind september bezat het handelshuis voor 6,3 miljard dollar (4,5 miljard euro) aan Europees schuldpapier.

Gegokt en verloren.

MF Global – waarvan de geschiedenis ruim 230 jaar terug gaat – heeft gisteren bescherming tegen schuldeisers aangevraagd. Zo is het handelshuis het eerst Amerikaanse slachtoffer van de Europese schuldencrisis. Het bedrijf heeft 41 miljard dollar aan bezittingen en 39,7 miljard dollar aan schulden.

De problemen begonnen vorige week toen MF Global onverwacht een kwartaalverlies van 191,6 miljoen dollar bekendmaakte. Daarna werd de kredietwaardigheid afgewaardeerd door de kredietbeoordelaars Moody’s en Fitch, waarbij ze de portefeuille Europees schuldpapier als risicovol bestempelden. De volgende stap was dat beleggers massaal aandelen MF Global verkochten.

Beleggers hadden afgelopen augustus nog zoveel vertrouwen in topman Corzine. Toen haalde het bedrijf 325 miljoen dollar op, met een lening tegen 6,25 procent. Beleggers in die obligatie zouden daar nog eens 1 procent bovenop krijgen als Corzine voor 1 juli 2013 een overheidsfunctie zou accepteren. Corzine was letterlijk geld waard.

Corzine heeft al eerder ervaring opgedaan met ondergaande investeringsfondsen in crisistijd. Toen het Amerikaanse hedgefonds Long Term Capital Management in 1998 viel, was Corzine de baas bij zakenbank Goldman Sachs. Hij poogde samen met investeerder Warren Buffet het LTCM overeind te houden. Uiteindelijk was hun poging niet succesvol en moest de New York Federal Reserve een reddingsactie coördineren.

Een jaar later verliet Corzine Goldman Sachs. Hij had een interne machtsstrijd verloren van Hank Paulson. Zijn tijd bij Goldman maakte Corzine multimiljonair toen de zakenbank in 1999 naar de beurs ging. Als partner streek Corzine 400 miljoen dollar op aan de beursgang.

Corzine verruilde Wall Street in New York voor Capitol Hill in Washington. In 2000 werd hij verkozen tot senator en in 2006 tot gouverneur van de staat New Jersey. Vorig jaar keerde Corzine terug naar het geld. In maart trad hij aan als hoogste baas bij MF Global. Zijn doel? Van MF Global een zakenbank maken, zoals zijn oude werkgever Goldman Sachs.

Een methode volgens Amerikaanse media was om met geld van het bedrijf zelf te gaan handelen. Met dit zogeheten proprietary trading is Goldman Sachs groot geworden.

Corzine had veel vertrouwen in Europese staatsobligaties, die veel meer rente uitkeerden dan Amerikaanse obligaties. MF Global had volgens de laatste kwartaalrapportage eind september onder meer voor 3,2 miljard dollar aan Italiaans schuldpapier en voor 1,1 miljard aan Spaanse obligaties. Volgens gegevens van de Amerikaanse toezichthouder SEC zijn de twee grootste schuldeisers van MF Global de Amerikaanse bank JP Morgan met 1,2 miljard dollar en Deutsche Bank met 1 miljard.