Hoofdrol voor comeback kid David Freese

De honkballers van St. Louis Cardinals wonnen de World Series ten koste van Texas Rangers. De titel volgde op een spectaculaire comeback, met een heldenrol voor David Freese, een kind van de stad.

ST LOUIS, MO - OCTOBER 28: David Freese #23 of the St. Louis Cardinals catches a foul ball by Josh Hamilton #32 of the Texas Rangers in the fifth inning during Game Seven of the MLB World Series at Busch Stadium on October 28, 2011 in St Louis, Missouri. Dilip Vishwanat/Getty Images/AFP == FOR NEWSPAPERS, INTERNET, TELCOS & TELEVISION USE ONLY == AFP

Het filmscript ligt klaar. Hoofdpersoon: David Freese, een jongen uit St. Louis. Sinds zijn jeugd is hij fan van de plaatselijke honkbalclub, de Cardinals. Bij de pupillen draagt hij 45, het nummer van Cardinals-legende Bob Gibson. Freese blijkt een talent; in zijn laatste jaar highschool geldt hij als de beste korte stop van de staat Missouri.

De plot is er ook al. Het is een verhaal van de onwaarschijnlijke comebacks. Want Freese krijgt op jonge leeftijd een burn-out, waarna hij stopt met honkbal. Freese leefde voor zijn sport, maar werd er ook door geleefd. Hij was het op een goed moment zo zat dat hij een aantrekkelijke studiebeurs afsloeg. Maar als hij een jaar later zijn oude highschool bezoekt, beseft Freese hoezeer hij de sport heeft gemist.

Net als in elk ander heldenverhaal krijgt Freese een tweede kans. Maar daarvoor moet hij naar Alabama. Later voert zijn queeste door de onderbonden hem onder meer naar Illinois en Californië. Totdat zijn toenmalige club San Diego Padres in 2008 besluit Freese te ruilen voor een speler van de Cardinals. Freese belt dolgelukkig zijn ouders, vertelde zijn moeder aan een lokale tv-zender. „Mam, ik kom thuis”, juichte hij.

Het verhaal van Freese is dan nog lang niet afgelopen. Vrijdagnacht won hij met ‘zijn’ Cardinals de finale van het Amerikaanse honkbalseizoen, de World Series. Freese werd bovendien uitgeroepen tot de waardevolste speler. Volgens Major League-directeur Bud Selig zou zelfs ‘Hollywood’ een verhaal met zoveel wederopstandingen niet geloven.

Toch is het verhaal van Freese waargebeurd. Na zijn terugkeer in St. Louis koppelde hij de ene comeback aan de andere. Hij overwon een zware enkelblessure, dit voorjaar brak hij zijn linkerhand en in augustus liep hij een hersenschudding op. Maar telkens kwam hij sterk terug.

Freese plaatste zich met de Cardinals op de slotdag voor de play-offs van de Major League. Geloof het of niet: na een adembenemende inhaalrace in de laatste wedstrijden van het seizoen. En in de play-offs kwamen de Cardinals telkens op achterstand, maar vocht ze ook telkens terug. Dat gebeurde zowel tegen Philadelphia Phillies als de Milwaukee Brewers.

De ultieme comeback beleefden de Cardinals in de finale van de World Series. Tegenstander Texas Rangers stond in het zesde finaleduel op een 7-5 voorsprong in de negende inning. Twee man van de Cardinals waren al uit, nog eentje en de Rangers hadden de titel binnen – in de best-of-seven stonden ze met 3-2 voor. Aan slag was Freese, die al twee foutslagen had gemaakt en zich er niet nog één kon veroorloven. David Murphy, verrevelder van de Texas Rangers, gaf later toe dat hij zich op dat moment al had verheugd op de huldiging. „Ik kon de beker al bijna zien”, zei hij tegen The New York Times.

Maar Freese greep weer eens zijn laatste kans. Met een driehonkslag zorgde hij ervoor dat twee ploeggenoten gelijk konden maken. In de elfde inning, met opnieuw twee foutslagen achter zijn naam, sloeg Freese zichzelf met een homerun in de honkbalboeken: 11-10 voor de Cardinals en een extra wedstrijd.

De Cardinals wonnen vrijdagnacht met 6-2 het beslissende duel met de Rangers. Die waren in de eerste inning op een 2-0 voorsprong gekomen. Comeback kid Freese zorgde voor de 2-2, waarna zijn ploeg de score gestaag uitbouwde. „Dit betekent alles voor mij”, zei Freese na afloop.

    • Dolf de Groot