Comeback kid Freese speelt hoofdrol in eigen sprookje

De honkballers van St. Louis Cardinals wonnen in de World Series van Texas Rangers na een spectaculaire comeback.

David Freese was de grote uitblinker bij de Cardinals.

Het script ligt klaar. Hoofdpersoon: David Freese, een jongen uit een voorstadje van St. Louis. Sinds zijn jeugd is hij fan van de plaatselijke honkbalclub, de Cardinals. In zijn wedstrijden bij de pupillen draagt hij rugnummer 45, het nummer van Cardinals-legende Bob Gibson. Al snel blijkt dat Freese zelf ook veel honkbaltalent heeft: in zijn laatste high school-jaar geldt hij als de beste korte stop van de staat.

De plot is er ook al. Het is een verhaal van onwaarschijnlijke comebacks. Want David Freese krijgt op jonge leeftijd een burn-out, waarna hij stopt met honkbal. Freese leefde voor zijn sport, maar werd er ook door geleefd. Hij was het zo zat dat hij zelfs een aantrekkelijke studiebeurs afsloeg, vertelde hij deze maand op de website van de Amerikaanse profcompetitie, de Major League Baseball. Maar een jaar later bezoekt Freese zijn oude high school, en kijkt eens goed rond. Hier beseft hij hoezeer hij de sport heeft gemist.

Net als in elk ander heldenverhaal krijgt Freese een tweede kans. Maar daarvoor moet hij wel de wildernis in. Een college in het zuiden van de staat Alabama, om precies te zijn. Later voert zijn queeste door de onderbonden van het Amerikaanse profhonkbal hem onder meer naar Illinois en Californië. Totdat zijn toenmalige club, de San Diego Padres, in 2008 besluit Freese te ruilen voor een andere honkballer die voor de St. Louis Cardinals speelt. David Freese belt dan dolgelukkig zijn ouders, vertelde zijn moeder vorige week aan de lokale tv-zender KSDK. „Mama, ik kom naar huis!”, juichde Freese, drie jaar nadat hij St. Louis had verlaten.

Het verhaal van David Freese is dan nog lang niet afgelopen. Vrijdagnacht won hij met zijn Cardinals de finale van het Amerikaanse honkbalseizoen, de World Series. Freese werd bovendien uitgeroepen tot meest waardevolle speler. „Als je zo’n filmscript zou inleveren – een jongen die terugkeert naar de stad waar hij opgroeide en uitgroeit tot held – dan krijg je het naar je hoofd gegooid”, zei Major League-directeur Bud Selig voor het beslissende duel van vrijdagnacht. Een verhaal met zoveel wonderbaarlijke wederopstandingen zou men zelfs in Hollywood niet meer geloven, bedoelt Selig.

Toch is het verhaal van Freese waargebeurd. Na zijn terugkeer in St. Louis koppelde hij opnieuw de ene comeback aan de andere. Hij overwon een zware enkelblessure, waarvoor hij vorig jaar twee keer moest worden geopereerd. Dit voorjaar brak hij zijn linkerhand toen hij werd geraakt door een bal. In augustus liep hij een hersenschudding op toen hij weer door een pitcher werd geraakt. Maar hij kwam steeds weer sterker terug.

Freese plaatste zich met zijn team voor de play-offs van de Major League, op de slotdag van de reguliere competitie. Geloof het of niet: na een adembenemende inhaalrace in de laatste wedstrijden van het seizoen. En in de play-offs kwamen de Cardinals telkens op achterstand, en telkens kwamen ze terug. Zowel tegen de Philadelphia Phillies als tegen de Milwaukee Brewers.

De ultieme comeback beleefden de Cardinals in de finale, de World Series. Tegenstander Texas Rangers stond tijdens het zesde duel van de World Series op een 7-5 voorsprong in de negende inning. Twee man van de Cardinals waren al uit, nog eentje en de Rangers hadden de titel binnen – in de best-of-seven stonden ze met 3-2 voor. Aan slag was Freese, die al twee foutslagen had gemaakt en zich er niet nog één kon veroorloven. David Murphy, outfielder van de Texas Rangers, gaf later toe dat hij zich op dat moment al had verheugd op de huldiging. „Ik kon de beker al bijna zien”, zei hij tegen de New York Times.

Maar David Freese greep weer eens zijn allerlaatste kans. Met een driehonkslag zorgde hij ervoor dat twee ploeggenoten gelijk konden maken. In de elfde inning, met opnieuw twee foutslagen achter zijn naam, sloeg Freese zichzelf met een homerun de honkbalgeschiedenis in: 11-10 voor de Cardinals en een extra wedstrijd tegen de Rangers.

Vrijdagnacht wonnen de Cardinals in St. Louis met 6-2 het beslissingsduel met de Rangers. Die waren in de eerste inning op een 2-0 voorsprong gekomen. Comeback kid Freese zorgde voor de 2-2, waarna zijn ploeg de de score uitbouwde. „Dit betekent alles voor mij”, zei Freese na afloop. Een scriptschrijver had zo’n quote niet durven verzinnen.