Hoofdredacteur met hoge morele standaard

Jan Blokker en Wout Woltz zijn aan het schaken. Ze hebben hun typemachines aan de kant geschoven, de krant kan wel even wachten. Dan gaat de deur open. Hoofdredacteur Chris Steketee komt de redactie van het Algemeen Handelsblad binnen. Hij stapt op het schaakbord af. Beleefd vraagt hij: „Heren, mag ik u even storen?”

Kenmerkend voor de beschaafde en vriendelijke man die Steketee was, zegt Woltz. „Eigenlijk was hij iets te netjes voor de journalistiek.”

Chris Steketee werd in 1958 zonder journalistieke ervaring hoofdredacteur van het Algemeen Handelsblad. Daarvoor was hij directeur van de Nederlandse Dagbladpers. „Hij werd wel aangeduid als ‘de best betaalde leerling-journalist van Nederland’”, zegt Henk Hofland, die zich hem herinnert als een „verdraagzame en leergierige” man.

Steketee had al gauw door wat hem te doen stond bij de krant. Een groep oude, behoudende journalisten maakte er de dienst uit. Dat doorbrak hij door een aantal jonge verslaggevers aan te nemen. Rob Soetenhorst was zo’n jonge hond. „Steketee schudde de boel op”, zegt hij. „Opeens werkten er dertigers bij de krant die op een motorfiets rondreden, en niet zo ambtelijk waren als de oude garde.”

Redacteuren kregen onder Steketee veel verantwoordelijkheid. Dat werkte aanstekelijk. De krant werd steeds gedurfder, zegt Woltz. „Op een gegeven moment waren we echt een anarchistisch stelletje.”

Hofland herinnert zich een reis van Steketee naar Nieuw-Guinea, waar Nederland destijds verkiezingen moest organiseren. „Toen ‘ie terugkwam zei hij: ‘Het is pure onzin om daar nog één cent aan te besteden.’” Het leidde tot veel opzeggingen onder conservatieve lezers.

Maar Steketee had daar geen boodschap aan. Hoewel het Handelsblad onder zijn leiding nog steeds gold als liberaal bolwerk, hechtte hij veel waarde aan de onafhankelijkheid van zijn redacteuren. Zo legde hij journalisten Hans van Mierlo en Hans Gruijters geen strobreed in de weg toen zij vanaf de krantenredactie D66 oprichtten. „Dat vonden de VVD-partijbonzen bij zijn krant niet leuk, maar Steketee stond sterk in zijn schoenen”, weet historica Pien van der Hoeven, die de hoofdredacteur interviewde voor haar boek over de ontstaansgeschiedenis van NRC Handelsblad dat volgend jaar verschijnt.

Na tien jaar hoofdredacteurschap werd Steketee vervangen door Henk Hofland. „En dat is niet erg chic gegaan”, zegt Woltz. Steketee werd directeur van het Afrika Instituut en eindigde zijn loopbaan als algemeen secretaris bij de AVRO. Nooit heeft hij zich negatief uitgelaten over zijn bedenkelijke einde bij de krant. Zelfs niet toen Van der Hoeven de oude hoofdredacteur er onlangs naar vroeg. „Hij zei: over de doden niets dan goeds. Typisch Steketee. Een fatsoenlijke man met een hoge morele standaard.”

Chris Steketee overleed op 17 oktober 2011 na een longontsteking. Hij is 95 jaar geworden.

Andreas Kouwenhoven