Dinotrek van oost naar west

Ze waren langer dan een bus. En ze aten elke dag een berg takken en bladeren. Wie? Camarasaurussen, grote dino’s.

Volgens experts trokken ze daarvoor van Oost naar West.

Life reconstruction of Camarasaurus supremus Credit: D. Mitrchel

Camarasaurus was een grote jongen. Zo zwaar als vijf grote olifanten en langer dan een bus. Hij leefde 150 miljoen jaar geleden – hij was een dino dus. En een planteneter.

En tja, als je zó groot bent, eet je natuurlijk véél takken, bladeren en ander groenvoer. Wel 450 kilo per dag – ongeveer het gewicht van twaalf twaalfjarigen.

Geen wonder dat de tanden van de Camarasaurus snel sleten. En ook niet vreemd dat hij vaak wisselde. Wel twee keer per jaar, zeggen dino-experts. De grote dino’s hebben daardoor in het midden van de Verenigde Staten een berg uitgevallen tanden achtergelaten.

Dat bracht die experts op een idee. Want om nieuwe tanden te maken, zijn bouwsteentjes nodig. Zoals zuurstof. En waar haalde Camarasaurussen dat vandaan? Uit de takken die ze vraten en het water dat ze opslurpten.

Maar let op: zuurstof is er in een paar typen. Zoals zuurstof-16 en zuurstof-18. De verschillen daartussen zijn klein en onbelangrijk. Maar: je kunt die 16 en die 18 wel handig gebruiken als een label. Een etiket.

Zo’n etiket kun je op meren ‘plakken’. Want in het ene meer zit veel zuurstof-18 ( als het meer op een hoogvlakte ligt). En in het andere meer juist weinig (op een laagvlakte). En net zo zit er in de Camarasaurus-tanden soms meer en soms minder zuurstof-18.

Je snapt het misschien al. Zo konden die experts zien waar een groepje Camarasaurussen water had gedronken. En het gekke was: dat was ver weg. De tanden lagen in de laagvlakte. Maar ze hadden het zuurstof-etiket van de hoogvlakte. En ja, die lag wel 300 kilometer verderop.

De dino’s trokken dus, zeggen de experts (in het vakblad Nature). Niet van Noord naar Zuid, maar van Oost naar West en omgekeerd. Waarom? Om dezelfde reden waarom nu nog steeds veel dieren trekken. Om hitte en droogte te ontvluchten. Om lekker veel groenvoer te zoeken.

Maar het verhaal is nog niet helemaal af. Niet iedereen gelooft het namelijk. Vooral omdat de tanden los rondslingerden. Misschien, zeggen andere experts, reisden die dino's dus niet zelf, maar werden hun uitgevallen tanden door rivieren meegevoerd.