En toen belde Warner Brothers

Ze zijn bekend van Hello, Goodbye, De Keuringsdienst van Waarde en Toren C. Onlangs nam het Amerikaanse Warner Bros een meerderheidsbelang in de Nederlandse televisie-producent BlazHoffski.

Kijk, zegt Dan Blazer glunderend, daar staat hij. In Cannes. Tussen de grote jongens. Lachen!

De foto’s op het schermpje van zijn iPhone tonen Blazer en kompaan Erik van der Hoff grijnzend voor de stand van de grote Amerikaanse productiemaatschappij Warner Bros in Cannes, tijdens de jaarlijkse televisiebeurs. En kijk, deze tekening maakte zijn dochter: het overbekende felgele letterlogo van Warner Bros met daarin het BlazHoffski logo.

De inkt onder het contract met Warner is net droog, de persberichten zijn de deur uit en het personeel, twintig man in vaste dienst en tussen de 60 en 70 freelancers, is ingelicht: Warner Bros heeft een meerderheidsbelang genomen in BlazHoffski. Het Amerikaanse bedrijf gaat de formats van BlazHoffski „internationaal uitrollen” en heeft daar goed voor betaald. Om hoeveel geld het gaat zeggen ze niet.

In het Amsterdamse kantoor van BlazHoffski met uitzicht op een jachthaventje aan de rand van IJburg, zit creatief directeur Blazer relaxt op een van de crèmekleurige, suede banken. Hij en Van der Hoff vormen samen het creatieve brein van het bedrijf. Later zijn daar Geert Willems (BlazHoffski België) en Benthe Forrer en Maurice Dekkers (van productiebedrijf Dahl TV, makers van Keuringsdienst van Waarde) bijgekomen. Taco Ketelaar, ex-Endemol, werd twee jaar geleden aangetrokken om de zakelijke kant te regelen. Blazer: „Ik was op een gegeven moment alleen nog maar bezig met personeelsdingen en contracten. Chef Gedoe, noemde ik mezelf. Dat wilde ik niet meer.”

Blazer en Van der Hoff richtten het bedrijf in 1996 op. Van der Hoff, toen nog bekend als zanger van de band Roberto Jacketti en de Scooters, werkte bij de VARA op de afdeling jeugdprogramma’s. Dan Blazer werkte er op de spelletjesafdeling. Het klikte. Samen bedachten ze het spelletjesprogramma Quatro dat al snel werd verkocht aan een Spaanse zender. „Stonden we daar in Spanje bij de opnames van óns spelletje”, zegt Blazer. „Kuifje in televisieland.”

Nu, 15 jaar later, staat het whiteboard in zijn kantoor vol geschreven met de tv-programma’s die in binnen- en buitenland te zien zijn: Toren C, Keuringsdienst van Waarde, 24 uur met.... „We hebben veertien programma’s aan het buitenland verkocht”, zegt Ketelaar trots.

Maar dé internationale klapper is Hello Goodbye. Dit programma, waarin interviewer Joris Linssen op Schiphol mensen aanspreekt, draait inmiddels in elf landen. „Hello Goodbye is het breekijzer geweest voor BlazHoffski”, zegt Blazer. „Daarmee hebben we onszelf op de kaart gezet en kenden de internationale spelers ons in een klap allemaal.” Een grote Braziliaanse zender heeft net getekend voor een tweede seizoen.

Overigens wordt het format van Hello Goodbye ook geclaimd door voormalig AVRO-omroepster Alice Oppenheim. Volgens haar is het een kopie van het radioprogramma Jumbo-set uit 1972, waarin zij wekelijks mensen op Schiphol interviewde. Blazer zegt dat radioprogramma niet te kennen. „Wij zijn geen bedrijf dat ideeën steelt”, zei hij hier eerder over in deze krant.

Zelf wijten ze het succes vooral aan hun eigenheid. „We doen geen concessies”, zegt Blazer. „We willen nog steeds maar één ding: mooie programma’s maken waar we zelf ook naar zouden kijken.” Programma’s die regelmatig voortkomen uit de dingen die ze zelf meemaken. Blazer: „Als ik iets zie of meemaak denk ik vaak: hier zit een programma in. Twee jaar geleden ben ik gescheiden. Daar wil ik een goed programma over verzinnen.”

Al een half jaar na de start van BlazHoffski stonden de eerste producenten op de stoep om te praten over samenwerking of overname. Wie? Daar doen ze geen uitspraken over. „Maar met alle grote nationale en vooral internationale producenten zijn gesprekken gevoerd.” Die liepen keer op keer op niets uit. „Het ging vooral over geld. Dat is niet onze voornaamste drijfveer.”

Samenwerking met een ander bedrijf was ook niet noodzakelijk, stelt Ketelaar. „BlazHoffski liep van meet af aan goed. Dan moet een ander bedrijf echt toegevoegde waarde hebben, willen wij toehappen.” Warner heeft die toegevoegde waarde wel, vindt Blazer. „Zij kunnen ervoor zorgen dat we internationaal nog beter aan de weg timmeren. zij hebben een onwijs groot netwerk over de hele wereld. Dát is spannend.”

De paringsdans tussen de twee bedrijven duurde anderhalf jaar. Warner, producent van onder andere Friends, The Mentalist en Sex And The City, was door Hello Goodbye geïnteresseerd geraakt in de eigenzinnige Amsterdamse producent. De Nederlander Ronald Goes sloot de deal uiteindelijk. Hij is sinds twee jaar vanuit Londen verantwoordelijk voor de tv-productie activiteiten buiten de VS van Warner Bros. „De strategie van Warner is simpel”, zegt hij in een telefoongesprek. „Ten eerste willen we meer productiepartners buiten de Verenigde Staten. Ten tweede zoeken we échte creativiteit. BlazHoffski ádemt creativiteit. Je ziet daar de liefde voor het vak, voor het ambacht. Een ideale partij voor ons.”

Goes kende Taco Ketelaar nog uit zijn tijd bij Endemol en Talpa, maar moest desalniettemin „heel wat kopjes koffie drinken” voor de overname rond was. „Die jongens konden kiezen uit heel veel aanbiedingen.” Belangrijkste voorwaarde voor BlazHoffski was de eindverantwoordelijk over de eigen producten. Dat lukte. „Ze blijven autonoom”, bevestigt Goes. „Dat moet ook. Het is niet goed als je direct nadat je verliefd bent geworden je vriendinnetje wilt veranderen. We laten ze dus lekker vrij.”

En nu? Achteroverleunen met het geld van Warner Bros op zak? Niks voor ons, lacht Blazer. En hij benadrukt het nog maar eens: geld is niet hun drive. Nooit geweest ook. Mooie dingen bedenken, dáár wordt hij gelukkig van. „Een brainstormsessie waar vervolgens een programma als De Rekenkamer uitrolt. Dat is wat wij het liefst doen.” Met dat laatste programma gaat Warner nu voor hun de boer op. En verdomd, op de achterkant van de nieuwe glossy programmagids van Warner Bros, tussen alle internationale hitseries, staat De Rekenkamer, ofwel Figure it out. Klaar voor de rest van de wereld.