Dans je promotie

De jaarlijkse wedstrijd ‘Dance your PhD.’ van het tijdschrift Science is gewonnen door Joel Miller, biomedisch ingenieur aan de universiteit van West-Australië in Perth. In zijn dans Microstructure-Property relationships in Ti2448 components produced by Selective Laser Melting: A Love Story zien we bot en titanium dankzij laserbehandelingen steeds compatibeler worden. Miller zelf is de Titanium Man en dankzij de juiste behandelingen weet hij zijn Bone Woman te veroveren.

De danswedstrijd is in 2008 ontstaan bij wijze van grap. Nadat de winnaar van de als eenmalig bedoelde prijsvraag was uitgeroepen, klonk onmiddellijk de roep om een volgende editie. Sindsdien is het een jaarlijks evenement. Het vindt overigens alleen op internet plaats, op video’s. De regels zeggen dat elke dans moet gaan over een promotieonderzoek en dat de promovendus moet meedansen. Dit jaar was er een recordaantal van 55 inzendingen. Uit zestien finalisten koos een jury van wetenschappers, professionele dansers en choreografen winnaars in vier categorieën, van wie één algemene winnaar.

Het dansen van een proefschrift is niet eenvoudig. Onderzoekers zijn meestal geen dansers, al inspireert zo’n wedstrijd natuurlijk vooral promovendi die een beetje kunnen dansen. In de meeste gevallen danst de promovendus de hoofdrol. Collega’s worden soms ingezet in bijrollen waar niet veel aan te bederven valt.

Uitgerekend de huidige winnaar Joel Miller lijkt nogal een houten klaas. Wat hij mist aan beweeglijkheid wordt goedgemaakt door stopmotiontechniek. Je kunt je afvragen of hij daarmee vals speelt, maar er is geen regel die dit verbiedt.

Wat is de bedoeling van zo’n dans eigenlijk? Het mooiste zou zijn als het een spetterende voorstelling was, geïnspireerd door een wetenschappelijk project, die zonder kennis daarvan ook te genieten zou zijn. Het dichtst in de buurt komt de winnaar in de categorie Sociale Wetenschappen, een mooie dans over paringsgedrag van duiven waarin (net als in het onderzoek) wordt gespeeld met de gelijktijdigheid van de acties van de partners.

De meeste inzenders proberen met hun dans hun onderzoek uit te leggen. Dat leidt tot houterige toneelstukjes onderbroken door mededelingen in tekst. Winnaar Miller is daarvan een voorbeeld.

Bekijk de video op nrc.nl/bekijks