Belegger wil duidelijkheid over topman

Aandeelhouders haten verrassingen – niet in de laatste plaats als de topman van een bedrijf plotseling op straat wordt gezet. Drie Amerikaanse bedrijven maakten dinsdag een wijziging van de leiding bekend. Het zou makkelijk zijn louter op basis van de beurskoersen een uitspraak te doen over het relatieve belang dat beleggers hechtten aan deze onttroonde bazen. Maar de drie voorbeelden leren wel een andere les: raden van bestuur doen er goed aan de opvolging van de topman zorgvuldig te plannen.

Neem First Solar, een van de grootste aan de beurs verhandelde spelers in duurzame energie. Net als die van zijn concurrenten is de beurskoers van First Solar dit jaar met bijna 70 procent gedaald. Dat is het gevolg van zorgen over het niet goed op elkaar aansluiten van vraag en aanbod en de schokgolven van het bankroet van zonnepaneelmaker Solyndra. Het plotseling aan de dijk zetten van topman Rob Gillette heeft de beurskoers dinsdag nog eens met 25 procent doen kelderen.

Daardoor zou het kunnen lijken alsof de aandeelhouders dachten dat hij de beurswaarde van 1,3 miljard dollar (930 miljoen euro) vertegenwoordigde die het bedrijf dinsdag verloor. Dat is niet waar. Wat beleggers op de kast heeft gejaagd was het besluit van het bedrijf om midden op een handelsdag een beknopte verklaring uit te geven, die geen licht werpt op het vertrek van Gillette. Zij hadden geen andere keuze dan hun eigen redenen te bedenken. En er zijn genoeg realistische scenario's in omloop om hun creativiteit aan te scherpen.

De koerswinst van 11 procent voor Quest Diagnostics, ter waarde van bijna 900 miljoen dollar, na de bekendmaking dat topman Surya Mohapatra over zes maanden zal aftreden, impliceert dat de aandeelhouders hem een ramp vonden. Hij heeft inderdaad een paar impopulaire strategische beslissingen genomen, maar kan zich er ook op beroemen dat tijdens zijn bewind van twaalf jaar de inkomsten zijn vervijfvoudigd. Een verklaring voor de positieve reactie van de beurs is het besluit van de raad van bestuur om het dividend met 70 procent te verhogen. Een andere is dat Quest, zonder duidelijke opvolger, nu een overnamedoelwit lijkt te zijn geworden.

En dan is er IBM. De beurskoers van dat concern gaf nauwelijks een krimp toen het bestuur bekendmaakte dat Virginia Rometty het roer gaat overnemen van Sam Palmisano. Dat kan haar een beetje bleekjes doen overkomen. Maar het is de perfecte reactie op een goed geplande en tijdige opvolging: ze werkt al bij het bedrijf, en door als president-commissaris aan te blijven, zorgt Palmisano voor extra continuïteit. Dat is uiteraard een luxe die alleen stabiele bedrijven zich kunnen veroorloven.

Maar er is geen reden waarom bedrijven als Quest en First Solar – en ontelbare anderen – er niet van zouden kunnen leren.

Antony Currie

Vertaling Menno Grootveld