Mediabedrijf Netflix op weg naar een meltdown

Het overwinningsverhaal van het Amerikaanse mediabedrijf Netflix is snel omgeslagen in een scenario dat wel wat wegheeft van de thriller The China Syndrome. Net als bij de nucleaire ramp die in die film uit 1979 wordt verbeeld, is de kern van het concern aan het wegsmelten – althans voorzover het de winst betreft.

Tot nu toe is Netflix heel terughoudend geweest over de respectievelijke winstgevendheid van de twee bedrijfsdivisies die het concern wilde verzelfstandigen. Uit nieuwe cijfers blijkt dat Netflix ongeveer tien maal zoveel overhoudt aan het verhuren van dvd’s dan aan een online-abonnee. Het probleem is dat de verkeerde tak van het bedrijf krimpt, en dan ook nog eens heel snel.

De toekomst voor Netflix heeft altijd gelegen in het streamen van films. Er is geen reden om te gaan wachten tot de postbode een dvd komt brengen als je dezelfde film ook onmiddellijk op je tv kunt zien. Toch hebben veel abonnees geklaagd toen Netflix eerder dit jaar plannen bekendmaakte om de twee bedrijfsdivisies van elkaar los te koppelen. Het concern is op zijn schreden teruggekeerd, maar zag zich gedwongen meer gegevens over zijn activiteiten vrij te geven.

Uit de nieuwe cijfers blijkt dat terwijl de verlieslijdende internationale activiteiten groeien, de veel grotere binnenlandse activiteiten tegen een muur op zijn gelopen. Netflix houdt er rekening mee dit kwartaal maar liefst 7 procent van zijn online-abonnees te verliezen. Erger nog, ook 3,6 miljoen van zijn 13,9 miljoen dvd-abonnees zouden aan het eind van het vierde kwartaal wel eens kunnen opstappen.

Netflix zegt dat de winst uit de Amerikaanse dvd-verhuur tussen de 177 en 192 miljoen dollar zou moeten liggen. Het concern zal slechts 30 tot 42 miljoen dollar aan het streamen van films verdienen, ook al zijn er tweemaal zoveel afnemers van deze dienst.

Een recente prijsstijging heeft ongetwijfeld bijgedragen aan het verlies van het verkeerde soort klanten. Velen hadden alleen maar voor een online-abonnement gekozen om geld te besparen. Maar zelfs Netflix geeft toe dat dvd-verhuur een aflopende zaak is. De eruit voortvloeiende winst zal mettertijd verdampen. De winsten uit het streamen van films kunnen toenemen als er meer abonnees bijkomen, maar de programmeringskosten stijgen en de concurrentie verhardt.

Geen wonder dat Netflix ruim een kwart van zijn marktwaarde had verloren op het eind van de handel op maandag. Het concern wordt nog steeds verhandeld op ongeveer twintig maal de verwachte winst voor dit jaar. Nu de schattingen na de jongste cijfers neerwaarts zijn bijgesteld, geniet Netflix nog steeds een premie. Maar omdat zijn grootste winstbron opdroogt, verdienen de aandelen die premie niet langer.

Robert Cyran

Vertaling Menno Grootveld