Strijd laait op in zuiden Filippijnen

Ruim tienduizend burgers in de zuidelijke Filippijnse provincie Zamboanga zijn gevlucht voor gevechten tussen het regeringsleger en afscheidingsbeweging Moro Islamitisch Bevrijdingsfront (MILF). Voor het eerst sinds 2008 heeft het leger bombardementen uitgevoerd om de rebellen klein te krijgen.

De regering beklemtoont dat de militaire operaties slechts zijn gericht tegen enkele commandanten van het MILF die burgers hebben ontvoerd en een aantal politiemannen en militairen hebben gedood. Het leger zegt zo’n honderd zwaarbewapende „bandieten” te hebben omsingeld, die zich met zwaar geweervuur verdedigen.

De gevechten zijn een grote tegenvaller voor de vredesbesprekingen tussen de regering en het MILF, die sinds kort weer werden gehouden in Maleisië. Bij gevechten in Zamboanga en op het eiland Basilan zijn de laatste twee weken 35 doden gevallen, vooral soldaten en rebellen. President Benigno Aquino zegt geen „volledige oorlog” met de rebellen te willen, maar het vredesproces te willen doorzetten. Hij roept de leiders van het MILF op de criminele commandanten over te dragen.

Het 12.000 man sterke MILF strijdt sinds de jaren ’70 voor een eigen land voor de islamitische Moro op het eiland Mindanao, waar ook Zamboanga ligt. De gevechten hebben sindsdien 150.000 levens gekost en maken het zuidelijke eiland tot het armste deel van de Filippijnen. Inmiddels hebben de Moro hun eisen afgezwakt en willen zij meer autonomie binnen het katholieke land. De laatste grootschalige gevechten vonden plaats in 2008, toen afvallige commandanten van het MILF zo’n 400 burgers doodden in enkele dorpen op Mindanao.

De wapenstilstand die daarna werd gesloten, komt in gevaar nu het MILF het leger ervan beschuldigt een trainingsbasis van de rebellen te hebben gebombardeerd. Ook op Basilan heeft het leger volgens hen de wapenstilstand geschonden.

Het MILF is slechts een van de drie rebellengroepen die de Filippijnen onveilig maken. Het 6.000 man sterke communistische Nieuwe Volksleger (NPA) is al decennia actief en pleegt in het hele land met regelmaat aanvallen. De islamitische terreurgroep Abu Sayyaf is vooral actief in Zamboanga en op de eilanden Jolo en Basilan. Hun sterkte wordt geschat op 500 man.