In ieder geval kloppen de cijfers

Kom je net terug van een weekje vakantie, blijken zomaar enkele van de grootste strijdpunten in het klimaatdebat als sneeuw voor de zon verdwenen. De kwaliteit van temperatuurgegevens, volgens sommigen zo belabberd dat er nauwelijks conclusies voor het klimaat uit getrokken kunnen worden, is in een omvangrijk onafhankelijk project beoordeeld.

De data van het Berkeley Earth Surface Temperature (BEST) moeten voor eens en voor altijd duidelijkheid verschaffen over de invloed van de geografische positie en de aantallen weerstations, de gevolgen van verstedelijking (Urban Heat Islands) en andere onbedoelde verstoringen en bewuste manipulatie van de cijfers op de bestaande temperatuurgrafieken.

Grafiek van verschillende temperatuurdata en Berkeley (BBC)Grafiek van verschillende temperatuurdata en Berkeley (BBC)

Het onderzoek werd geleid door prof. Richard Muller, zelf een tikkeltje sceptisch over de bestaande klimaatwetenschap. Steve McIntyre noemt hem op zijn blog Climate Audit ‘one of the few people in this field who I regard as a friend’. In Mullers team van deskundigen zaten nu eens niet de usual suspects, maar bijvoorbeeld Nobelprijswinnaar Saul Perlmutter en gewaardeerd sceptica Judith Curry (die eerder schreef over de achtergrond van het project). Bovendien werd het onderzoek medegefinancierd door de stichting van oliemiljardairs Charles en David Koch, die hun geld gewoonlijk steken in studies die moeten bewijzen dat klimaatverandering onzin is – of in ieder geval dat de mens er niets mee te maken heeft.

Vandaar dat bijvoorbeeld Anthony Watts met een gerust hart vooraf over BEST durfde te stellen:

I’m prepared to accept whatever result they produce, even if it proves my premise wrong.

Maar wat bleek? De onderzoekers kwamen tot de conclusie dat er met de bestaande gegevens niet zoveel mis is. Het persbericht dat ze vorige week verspreidden, begint met de woorden:

Global warming is real, according to a major study released today. Despite issues raised by climate change skeptics, the Berkeley Earth Surface Temperature study finds reliable evidence of a rise in the average world land temperature of approximately 1 °C since the mid-1950s.

In The Independent legt Muller uit:

‘When we began our study, we felt that sceptics had raised legitimate issues, and we didn’t know what we’d find. Our results turned out to be close to those published by prior groups. We think that means that those groups had truly been very careful in their work, despite their inability to convince some sceptics of that.’

Het leidde tot veel media-aandacht en artikelen met koppen als: Global Warming Is Real Says New Comprehensive Study, Massive Study Proves Climate Change is No Hoax en Independent Study Confirms That Global Warming Exists. Een uitgebreid verhaal in The Economist begint met conclusie dat er op basis van deze studie nauwelijks ruimte overblijft om nog te twijfelen aan de bestaande temperatuurgegevens.

Maar nee. Zo simpel is het allemaal niet. Watts bijvoorbeeld concludeert, na publicatie:

I consider the paper fatally flawed as it now stands, and thus I recommend it be removed from publication consideration by JGR until such time that it can be reworked.

En oud-wetenschapsredacteur Matt Ridley van The Economist is verontwaardigd over het stuk van zijn vroegere werkgever: ‘The Economist used to take apocaholic vested interests with a pinch of salt.’

Veel van de enthousiaste artikelen (lees hier, hier en hier) verwarden cijfers en conclusies. Ook als de getallen kloppen zegt dat nog niets over de oorzaak. Het noopte zowel McIntyre als Watts om uit te leggen dat zij natuurlijk ook wel weten dat de aarde opwarmt – de vraag is alleen waardoor.

Maar dat neemt niet weg dat Watts en de zijnen aan zet zijn en wel iets uit te leggen hebben dat verder gaat dan:

The world is warming. It has been for centuries. Rather than saying anything about anthropogenic global warming, all the BEST dataset does is confirms that. How that’s gotten twisted into some supposed “victory” for the AGW crowd escapes me.

    • Paul Luttikhuis