Een halve eeuw minister van Defensie

Na de dood van de Saoedische kroonprins, prins Sultan, moet de Raad van Trouw een andere troonopvolger aanwijzen. Jonger hoeft niet.

Saudi Arabia's Crown Prince Sultan Bin Abdulaziz Al-Saud smiles at the Royal palace in Riyadh in this January 14, 2008 file photo. Crown Prince Sultan bin Abdul-Aziz has died, CNN reported on October 22, 2011. Prince Sultan, thought to be aged about 86, had been on a visit to the United States for medical tests. As well as heir to the throne of the world's top oil exporter, he was defence minister. REUTERS/Eric Feferberg/Pool/Files (SAUDI ARABIA - Tags: POLITICS HEADSHOT ROYALS OBITUARY) REUTERS

De Saoedische kroonprins is de koning voorgegaan: na een lange periode van ziekte is zaterdag prins Sultan bin Abdelaziz al-Saud in een ziekenhuis in New York overleden. Hij zou sinds 2005 aan darmkanker hebben geleden.

Prins Sultan, die officieel 80 maar volgens biografen 84 jaar oud is geworden, is een halve eeuw minister van Defensie en Luchtvaart geweest en heeft als zodanig honderden miljarden oliedollars uitgegeven om de strijdkrachten van de modernste wapens te voorzien. Westerse leiders kwamen graag bij hem langs om hun materieel bij hem aan te bevelen. Een jaar geleden maakte Washington nog de grootste order ooit bekend, ter waarde van 60 miljard dollar aan gevechtsvliegtuigen en andere wapensystemen. Zowel prins Sultan als verscheidene van zijn zoons zijn genoemd in steekpenningenaffaires in verband met wapenaankopen. Maar zij hebben de beschuldigingen steevast tegengesproken.

Sultan was een van de ‘Sudairi zeven’, de zoons van koning Abdelaziz en zijn favoriete vrouw, prinses Hassa al-Sudairi, van wie er na de dood van Sultan en (koning) Fahd (in 2005) nog vijf over zijn. Zijn conservatieve broer prins Nayef (78), nummer vier van de zeven en de machtige minister van Binnenlandse Zaken, wordt de meeste kans gegeven hem als kroonprins op te volgen. Koning Abdullah is een halfbroer.

Sinds 1953 wordt Saoedi-Arabië geregeerd door zoons van koning Abdelaziz bin Saud, de oprichter van het koninkrijk. Hij had veertig zoons, van wie er nog twintig leven. Maar lang niet allen komen ze voor het koningschap in aanmerking.

Op zich is de keuze van de troonopvolger aan de nieuwe Raad van Trouw van 34 belangrijke prinsen, die door koning Abdullah is opgericht om de opvolging een bredere basis te geven. Maar de benoeming van prins Nayef als tweede vice-premier in 2009 gaf al aan in welke richting de gedachten gaan. De kroonprins is eerste vice-premier.

Te midden van de volksopstanden in Arabische landen tegen het repressieve gezag wil het Saoedische koningshuis geen gedoe over de opvolging. De koning zelf, een voorzichtige hervormer, is ongeveer 86 jaar en is net weer uit het ziekenhuis na een nieuwe operatie aan zijn rug.

Prins Sultan wordt overleefd door 32 kinderen van elf vrouwen. Onder hen zijn Bandar, die jarenlang ambassadeur in de Verenigde Staten is geweest, en Khaled, onderminister van Defensie.