De witte ridder en de ruimte

Deze week ging Spaceport America open. Een ruimtehaven vanwaar je naar de ruimte kunt reizen. Nou ja, voor vijf minuten. En het is héél duur.

Hij liet zich aan een touw van een balkon zakken en zwaaide met een fles champagne. Miljardair Richard Branson was blij. Eindelijk ging zijn nieuwe vliegveld open, in de woestijn van New Mexico, in het zuiden van de Verenigde Staten.

Vliegveld is misschien niet helemaal de goede naam, bedacht Dr. Zeepaard. En ‘luchthaven’ trouwens ook niet. Want de toestellen die hier opstijgen, moeten naar de ruimte reizen. Tot waar de dampkring eindigt. Tot waar er dus juist géén lucht meer is.

Moet het hier dan lanceerbasis heten? Nee, want er vertrekken geen raketten. Richard Branson heeft in zijn bedrijf Virgin Galactic twee andere typen toestellen laten bouwen.

De ene heet White Knight Two. Dat betekent ‘Witte Ridder’ en witte ridders schieten anderen te hulp.

De witte ridder van Richard Branson is 24 meter lang en 43 meter breed en ziet eruit als twee aan elkaar geplakte vliegtuigen. Onder de buitenste twee vleugels hangen motoren. De binnenste twee vleugels vormen samen een brug.

Met die brug helpt de White Knight het tweede toestel: SpaceShipTwo. Dat is een soort superstraaljager (18 meter lang en 8 meter breed) met een raketmotor.

Het eerste stukje van de reis mag SpaceShipTwo lekker onder de brug van White Knight Two hangen. Zo reist hij mee tot 18 kilometer hoogte, bijna twee keer zo hoog als gewone passagierstoestellen. Als je daar naar buiten kijkt zie je een fraaie diepblauwe lucht.

Maar voor de zes geluksvogels in Space Ship Two wordt het nog veel mooier.

Want op 18 kilometer hoogte wordt hun ruimteschip gelanceerd en brult het naar de rand van de dampkring. De passagiers zijn dan vijf minuten gewichtsloos en zien de aarde zoals tot nu toe alleen astronauten dat konden.

Al 450 mensen hebben een kaartje gekocht. Rijke mensen, want het tochtje van tweeënhalf uur kost 145.000 euro. Poeh, dat heeft Dr. Zeepaard niet.

Ze moeten nog wel even wachten. Richard Branson wil eerst een heleboel proefvluchten uitvoeren. Dat duurt zeker tot eind volgend jaar. En dan? Dan wil hij als een van de eersten omhoog – met zijn kinderen. Om te laten zien dat het veilig is. Gelukkig zijn die kinderen al groot. Dr. Zeepaard heeft dat nog even opgezocht. Dus als ze echt niet mee willen, dan kunnen ze nee zeggen.