Toppaard moet weg bij ruiter

Springruiter Eric van der Vleuten (48) moet afstand doen van zijn toppaard Utascha. De eigenaar van de tienjarige merrie, het springpaardenfonds Nederland (SFN), vindt dat de combinatie onvoldoende perspectief biedt op internationaal succes, met name bij de Olympische Spelen in Londen. „Eric heeft het geweldig gedaan, toch vinden wij hem niet de juiste man om het traject voort te zetten”, aldus SFN-directievoorzitter Gerrit Jan Swinkels.

Nog niet bekend is welke nieuwe ruiter Utascha gaat berijden. Om het paard op topniveau te laten trainen is het voorlopig ondergebracht in stal De Sjiem van Jeroen Dubbeldam, de olympisch kampioen van 2000.

Van der Vleuten is woedend en teleurgesteld: „Dit is een zeer lage actie. Zo ga je niet met een sportman om. Ik heb Utascha vijf jaar lang opgeleid richting Spelen. En nu, tien maanden voordat die beginnen, halen ze het paard weg. Dat neem ik ze heel erg kwalijk”, zegt de boze ruiter tegenover het Eindhovens Dagblad.

De directie van het SFN, eigenaar van talentvolle springpaarden, achtte ingrijpen noodzakelijk met het oog op de Spelen. Vijf hippische deskundigen van het fonds adviseerden daarbij. „Die hebben heel kritisch richting Londen gekeken en gezegd dat deze stap nodig was. Na 1 januari mogen ruiters niet meer van paard wisselen als ze nog voor de Spelen in aanmerking willen komen. Daarom moesten we het nu doen”, licht SFN-directeur Swinkels toe.

Vorige maand liepen de EK voor springruiters in Madrid voor Van der Vleuten op een deceptie uit. Paard en ruiter sloegen over de kop nadat Utasha de slagschaduw van de felle zon vermoedelijk voor een hindernis had aangezien. De merrie sprong ruim drie meter voor de hindernis af en landde halverwege de steilsprong.

Van der Vleuten overwoog na de val met de paardensport op te houden. Na enkele dagen bedenktijd besloot hij toch door te gaan. Direct na de EK in Madrid ontstond het gerucht dat het springpaardenfonds op zoek was naar een andere ruiter of amazone voor Utascha.