Kortkolom wetenschap

Tweebenigheid geeft zwakke ruggegraat

Rotterdam. De mens is gevoelig voor wervelbreuken doordat de verbeende buitenkant van de ruggenwervels steeds dunner is geworden tijdens de menselijke evolutie. Het is de prijs die we betalen voor het lopen op twee benen. Dat concluderen Amerikaanse evolutiebiologen. Hun onderzoek kwam gisteren online in het wetenschappelijke tijdschrift PLoS ONE. De onderzoekers vergeleken de structuur en stevigheid van ruggenwervels van jongvolwassen mensen met die van chimpansees, gorilla’s, orang-oetans en gibbons. De menselijke wervels zijn gemiddeld groter, maar het merg is poreuzer en de verbeende buitenwand een stuk dunner dan die van andere primaten. Botontkalking bij het ouder worden treedt bij alle mensapen op, maar leidt bij de mens eerder tot problemen omdat het bot al fragieler was, concluderen de biologen. (NRC)

Sommige sterren eten zich jong en helder

Rotterdam. Amerikaanse astronomen hebben ontdekt dat sommige sterren jonger lijken dan ze in werkelijkheid zijn doordat ze een deel van een begeleidende ster opeten. Daardoor kan de ster meer energie produceren en wordt hij helderder en blauwer dan hij volgens zijn leeftijd zou moeten zijn. Aaron Geller en Robert Mathieu ontdekten dit in een sterrenhoop van 5.000 sterren in het sterrenbeeld Cepheus. Al deze sterren zijn tegelijk ontstaan, dus even oud. Minstens 21 lijken echter jonger, schrijven de onderzoekers vandaag in Nature. Rond deze ‘blauwe achterblijvers’ blijkt nu een witte dwergster te draaien, de kern van een ooit enorm opgezwollen ster. Dat maakt het aannemelijk dat diens omhulling ooit door de nog niet blauwe achterblijver is opgeslokt. (NRC)

Waarneming emoties is onafhankelijk van taal

Rotterdam. De Yucatec Maya kennen geen apart woord voor walging; ze gebruiken er hetzelfde woord voor als voor woede. Toch onderscheiden ze foto’s van gezichten van boze mensen duidelijk van die van walgende mensen – even goed als ze op gezichten woede van verdriet onderscheiden, of verdriet van walging. Dat blijkt uit onderzoek van taalkundigen en antropologen deze week in het wetenschappelijke tijdschrift Emotion. Het betekent volgens de onderzoekers dat de waarneming van emoties onafhankelijk is van taal. (NRC)