Koreaanse profgamers vullen stadions

Gamen is enorm populair in Zuid-Korea. Er zijn twee aan computerspellen gewijde tv-zenders, eigen stadions en duizenden speelplekken. Profgamers zijn er helden.

Meisjes zijn een zeldzame verschijning op de negende verdieping van het I’Park-winkelcentrum in Seoul. Hier in het eSports Stadium kijken deze zondagmiddag ruim vierhonderd Zuid-Koreaanse jongens naar twee teams van elk vijf gamers die elkaar proberen te verslaan op een virtueel slagveld in de game Defense of the Ancients. Het is de finale van het vijftiende speelseizoen van Chaos Clan Battle, waarvan er jaarlijks vier zijn.

Toeschouwer Jang Jin-Gyu (20) is supporter van het team Crow, dat in deze finale tegen het team Eye speelt. Crow is al drie seizoenen titelhouder. „De teamplay van Crow is erg goed”, zegt Jang. „Ik wil beter worden in dit spel, dus misschien kan ik wat van ze leren.”

De intensieve gamecultuur in Zuid-Korea heeft geleid tot een hele generatie van populaire profgamers. Tactische manoeuvres krijgen eenzelfde reactie als een elegant poortje van een voetballer. „Ohhh...” Explosie. „Ahhh...” Een monster van de tegenpartij verschijnt om troepen te verslaan. Applaus. De profgamers zijn helden.

En ze verdienen goed. Een bekende Zuid-Koreaanse speler als meervoudig kampioen Lim Jo-hwan verdient ongeveer 300.000 dollar per jaar. Niet verkeerd, volgens supporter Jang Jin-Gyu. „Maar zo goed als de teamleden van Crow word ik nooit. Ik speel ongeveer tien uur per week, ik heb de tijd niet om meer te oefenen. Mijn studie gaat voor.”

Zuid-Koreanen zijn gek van computerspellen. Wie in de hotelkamer de televisie aanzet, zapt langs twee televisiekanalen die 24 uur per dag games uitzenden: op tv is precies te zien wat de speler op zijn computerscherm ziet. In een klein venstertje zien we de gamer geconcentreerd spelen.

In andere landen zien we dit veel minder, ook niet in de omringende landen. Waarom juist Zuid-Korea?

Volgens meerdere onderzoeken heeft Zuid-Korea het snelste internet ter wereld. Het bedrijf Pando Networks heeft het eerste half jaar van 2011 in 224 landen de downloadsnelheid gemeten en kwam op een gemiddelde van 580 kilobyte per seconde (kBps). Zuid-Korea staat op één met 2.202 kBps (Nederland: 934 kBps). Volgens de website Internet World Stats heeft in Zuid-Korea bijna 81 procent van de bevolking toegang tot internet – het hoogste cijfer in Azië.

En wie niet thuis kan gamen, gaat naar een van de vele zogenoemde ‘PC Bangs’. In deze internetcafés spelen de bezoekers vrijwel uitsluitend online games. De PC Bang is een begrip in de hoofdstad Seoul, maar is ook in de andere grote steden in het land te vinden. Naar schatting zijn er in Zuid-Korea meer dan 25.000.

Het zijn vooral pc-spellen die populair zijn in Zuid-Korea en niet spellen voor apparaten als de Nintendo Wii en de Sony Playstation. In zijn boek The Internet of Elsewhere beschrijft de Amerikaanse journalist Cyrus Farivar waarom: in Zuid-Korea zijn Japanse producten lange tijd verboden geweest. Dat had te maken met de Japanse bezetting van het Koreaanse schiereiland (1910-1945). Daardoor konden de Japanse fabrikanten van spelconsoles Nintendo en Sega tot laat in de jaren negentig geen marktaandeel onder de Zuid-Koreaanse gamers verwerven, die zich dan maar richtten op pc-games.

Volgens klinisch psycholoog Joo Mi Bae heeft de populariteit van computergames in Zuid-Korea ook een andere oorzaak. In het hypercompetitieve land is de druk voor scholieren om te presteren erg hoog. „Sommige kinderen raken daardoor gefrustreerd en vluchten in games”, zegt Joo, die de afdeling van het Korea Youth Counseling Institute leidt die zich bezighoudt met voorkomen van internetverslaving.

Het is het team Crow gelukt de titel te prolongeren. Het ging na een middag spelen met bijna 2.000 euro aan prijzengeld naar huis.