Google+ wil evenveel bezoekers als Facebook

Internetbedrijf Google investeert flink om zijn positie als marktleider vast te houden. De zoekmachine levert meer geld op dan ooit, ondanks een felle strijd om patenten met Apple.

Het lijkt alsof de zoekmachine van Google ongevoelig is voor de economische crisis die de VS en Europa in zijn greep houdt. Opnieuw slaagt het Amerikaanse internetbedrijf erin om recordcijfers te realiseren.

Gisteren maakte Google de resultaten van het derde kwartaal bekend. De omzet groeide met 33 procent tot 9,7 miljard dollar (7 miljard euro). Het aandeel Google steeg met 2 procent tot 559 dollar. Eerder dit jaar was de beurswaarde van Google juist afgenomen.

Veel van de hippe internetbedrijven in Silicon Valley schurken aan tegen sociale netwerken als Facebook en Twitter, maar Google verdient zijn geld al jarenlang met ‘ouderwetse’ advertenties bij zoekopdrachten. En daar zit meer groei in dan analisten dachten. De economische crisis dwingt bedrijven ertoe slinkende marketingbudgetten anders in te zetten. Adverteren op internet, zo redeneert Google, is een voordelige manier om klanten op computers en smartphones te bereiken.

Google is heer en meester in search, advertenties bij zoekopdrachten en de slimme veiling van zoektermen. Maar internetters brengen meer tijd door op Facebook. Daardoor lokt het sociale netwerk adverteerders – die gaan de consument achterna. Facebook toont zogeheten display-advertenties, gebaseerd op gedetailleerde gebruikersgegevens. Het sociale netwerk zou daarmee in de eerste helft van 2011 1,6 miljard dollar verdiend hebben.

Google moet nieuwe diensten bedenken om Facebook bij te benen, zeker nu het grootste sociale netwerk muziek en video integreert om gebruikers nog langer aan zich te binden. Larry Page, oprichter van Google en sinds april opnieuw topman, zegt dat de eerste resultaten van het vernieuwde management zichtbaar zijn. Google maakt volgens hem nu meer vaart met vernieuwingen dan in de tijd dat Eric Schmidt de leiding had en Page en mede-oprichter Sergey Brin een rol op de achtergrond vervulden. Een voorbeeld van zo’n vernieuwing is Google+, het sociale netwerk dat in de zomer geïntroduceerd werd als alternatief voor Facebook. Google+ telt nu 40 miljoen gebruikers, drie maanden geleden waren dat er nog 10 miljoen. Page: „Mensen vliegen op Google+ af en we zijn nog maar net begonnen”. Zijn optimisme is gerechtvaardigd als je ‘Plus’ vergelijkt met Googles eerdere pogingen om een sociaal netwerk te bouwen. Maar de lat ligt hoog: de teller staat bij Facebook al op 800 miljoen gebruikers.

Googles inspanningen gaan gepaard met meer kosten; het rendement daalt omdat het bedrijf bijvoorbeeld veel personeel aanneemt (nu ruim 31.000 medewerkers, een groei van 10 procent in drie maanden tijd). De winst steeg in het derde kwartaal dan ook minder snel dan de omzet, met 20 procent tot ruim 3 miljard dollar.

En wat leveren die investeringen op? Googles belangrijkste troef is Android, het mobiele besturingssysteem dat op 190 miljoen smartphones te vinden is. Android is groter dan Apples iOS of de BlackBerry van Research in Motion en Googles aanwezigheid op de mobiele telefoon moet ook tot een grotere omzet aan plaatsgebonden advertenties leiden, gebaseerd op de locatie van de gebruiker.

Een introductie van de nieuwe versie van Android zou vorige week plaatsvinden, samen met partner Samsung. De bijeenkomst in San Diego werd echter uitgesteld uit piëteit voor Steve Jobs, de oprichter van Apple die vorige week woensdag overleed. Ondertussen vecht Google, via de telefoonfabrikanten die Android gebruiken, een keiharde patentenoorlog uit met Apple. Google wil meer patenten verwerven om zich beter te kunnen verweren in de rechtbank. Daarom deed het internetbedrijf een opzienbarend bod van 12,5 miljard dollar op telefoonfabrikant Motorola, dat veel patenten voor telefoons heeft. Met 43 miljard dollar in de Google-kas mag dat geen probleem zijn.

De laatste stand in de lange reeks rechtszaken is een Australisch verbod op de tablet pc van Samsung die op Google’s Android draait. Het aandeel Apple gisteren steeg prompt tot de absolute recordhoogte van 408 dollar. Blijkbaar zien beleggers in Jobs’ overlijden geen beletsel voor toekomstig succes van Apple.

Google is onderwerp van een onderzoek naar misbruik van zijn monopoliepositie in zowel Europa als in de VS. Het internetbedrijf zou de links naar zijn eigen diensten hoger in de rangorde van zoekresultaten plaatsen dan die van concurrenten. In de VS is Googles marktaandeel zo’n 65 procent, in Europa zo’n 95 procent.

Google ontkent dat het zoekresultaten manipuleert en zegt ook geen monopoliepositie te hebbent: ontevreden gebruikers kunnen met één klik overstappen naar een andere dienst. Afgelopen week discussieerden antitrust-advocaten over de zaak op een conferentie in het nabijgelegen Palo Alto. Een meerderheid was van mening dat Google inderdaad geen monopoliepositie heeft. Het internetverkeer naar populaire sites als The New York Times, Politico of The Huffington Post, is maar in beperkte mate afkomstig van Google.

Bovendien brachten Amerikaanse internetters in 2010 ruim 12 procent van hun tijd online door op Facebook, en maar 10 procent op de sites van Google. Maar als het aan Larry Page ligt, zijn die cijfers volgend jaar weer omgedraaid.