De beste mest van de wereld

Thousands of Guanay Cormorant birds fly over and nest on the Ballestas island, south of Lima, October 10, 2011. Ballestas, as with other 21 islands along the Peruvian coast, are home of nearly 4 million migratory birds as guanays, boobies and pelicans which excrement make up the world's finest natural fertilizer. The bird dung, also known as guano, reached its greatest economic importance in the 19th century as a coveted resource, being exported to United States, England and France. Now, Peru hopes to benefit mostly small farmers with an annual production of 20 thousand tons, destined to boost organic agriculture, according to Agrorural, the Rural Agrarian Productive Development Program. Picture taken October 10, 2011. REUTERS/Pilar Olivares (PERU - Tags: POLITICS ENVIRONMENT ANIMALS) REUTERS

Ze leveren de beste mest ter wereld, de miljoenen zeevogels die, in kolonies met wel drie nesten per vierkante meter, huizen op rotsachtige eilanden voor de kust van Peru en Chili.

In Peru wordt jaarlijks 20.000 ton van de uitgeharde vogelpoep gewonnen, zoals op de Ballestas Eilanden voor de kust van Peru waar deze foto’s zijn gemaakt. De mest droogt snel doordat het op de eilanden nauwelijks regent.

Een van de leveranciers op Ballestas is de Humboldtgent (zie foto). De grootste schijter is echter de Humboldtaalscholver. De dieren danken hun naam aan de Duitse ontdekkingsreiziger Alexander von Humboldt (1769-1859) die als eerste de natuur van Zuid-Amerika heeft beschreven.

Een andere Duitser, Justus von Liebig, ontwikkelde halverwege de negentiende eeuw de eerste kunstmest. Nitraten zijn een belangrijk bestanddeel en guano bleek een goede nitraatbron.

De metersdikke lagen guano zijn in hoog tempo afgegraven en de nitraatbron raakte uitgeput. Een derde Duitser, Fritz Haber, ontdekte in 1910 het chemische proces waarmee stikstof uit de lucht tot ammoniak wordt omgezet. Guano was toen niet meer onmisbaar. Het winnen van guano is uitermate zwaar werk.

Wim Köhler