Countdown

Eind december vertrekt André Kuipers met een Sojoezraket naar de ruimte. Tot dan elke week een bericht over zijn voorbereiding. Vandaag: wat is Sterrenstad?

Je zou er even willen kijken. Maar een snel reisje naar Moskou zit er niet in. Dus zijn er foto’s nodig en verhalen om je iets voor te stellen bij de stad met de sprookjesachtige naam: Sterrenstad. En een beetje verbeelding.

Die was nog veel harder nodig in de jaren zestig, toen de ‘stad’ net was gesticht. Sterrenstad? Dat stond niet eens op de kaart. Dat lag ergens. In de bossen. Met een hek eromheen en met slagbomen. Daarachter woonden de helden van de Sovjet Unie: de kosmonauten.

Ze hadden daar een bioscoop en winkels waar je ‘van alles’ kon kopen. Voor gewone Sovjetburgers die in de rij stonden voor een blik groene bonen of een brood was dat haast onvoorstelbaar. Sterrenstad is de enige plek waar onze overheid het paradijs heeft waargemaakt, zeiden zij.

Dat viel wel mee, bleek achteraf. De kosmonauten leefden er niet als sterren, met een super-de-luxe bestaan. En nog niet. Maar Sterrenstad, in de berkenbossen ten noordoosten van Moskou, is wel een prettige plek om te verblijven, zeggen bezoekers. Meer campus dan stad, met oude bomen, speeltuintjes en vijvers vol vis.

Sterrenstad is ook niet meer zo geheimzinnig. Het valt niet langer, zoals tijdens de Koude Oorlog, onder het ministerie van defensie, maar onder de Russische ruimtevaartorganisatie Roskosmos. Die ontvangt er astronauten uit de VS, Europa, Japan en China voor trainingen. Zoals in de Sojoez-simulator. Of in het 12 meter diepe zwembad waarin ruimtewandelingen worden gesimuleerd.

De laatste weken voor zijn vertrek naar de ruimte woont ook André Kuipers grotendeels hier. Hij heeft een vaste hotelkamer op de verdieping voor ESA-astronauten. Met in de donkerhouten kast planken voor spullen die hij niet telkens op reis mee wil slepen. Zoals sportschoenen, om mee in de bossen te lopen. En misschien langs het plein waar een grote bronzen Yuri Gagarin staat, de eerste mens die in 1961 naar de kosmos reisde. Eigenlijk is Sterrenstad naar hem vernoemd: officiëel heet de ‘stad’ namelijk Gagarin Cosmonaut Training Center.

Margriet van der Heijden